Da USAs 50 guvernører for kort tid siden holdt sitt årlige møte i Washington, ble de tradisjonen tro invitert til middag i Det hvite hus. Alaskas Sarah Palin meldte avbud. Men 48 møtte opp – og fikk seg en overraskelse.

Mennene ble bedt om å finne frem smokingen, noe som er nytt. George W. Bush hatet den ubekvemme påkledningen og følte seg bare noen få ganger tvunget til å ikle seg den stive skjorten og propellen.

Litt ut på kvelden ble selskapet flyttet til presidentboligens East Room. Der var det bare satt frem seks bord for å gi plass til et dansegulv.

Gruppen Earth, Wind and Fire' spilte opp, og presidentparet var først på dansegulvet, men fikk snart selskap av de synlig overraskede guvernørene og deres ektefeller.

Ingen kunne lenger være i tvil om at det er ny tider i Det hvite hus etter åtte år der selskapelighet ble begrenset til det absolutt uunngåelige. Åtte år da det var så langt mellom offisielle middager at ingen riktig kunne huske når den siste ble holdt.

Bevisst stilskifte

For president Barack Obama og førstedame Michelle er det et stilskifte med et helt klart formål. Paret ønsker å åpne presidentboligen for en bredere krets og håper på den måten å kunne bevare en del av kontakten med det de kaller «den virkelige verden».

Få dager senere fikk musikk igjen den fornemme bygningen til å riste. 150 gjester var invitert for å feire sangeren Stevie Wonder, som selv gikk i spissen med sin utgave av «Signed, Sealed, Delivered», som var Obamas kjenningsmelodi under den lange valgkampen.

Presidentens nære rådgiver, Valerie Jarret, la ikke skjul på at både ballet for guvernørene og konserten for Stevie Wonder var annet og mer enn munter avslapning. Det første arrangementet ga presidenten en anledning til å sette handling bak løftene om å søke tverrpolitisk samarbeid. Det andre understreket at økonomisk krise og to kriger ikke utelukker at det av og til kan være liv og glade dager i presidentboligen.

Ungdommelig atmosfære

Det hele er naturligvis et ledd i anstrengelsene for å utnytte Barack og Michelle Obamas enorme popularitet og pleie et image som gjør det lettere å gjennomføre presidentens mer enn ambisiøse politiske program. Det hele skjer i en ungdommelig atmosfære som varsler nye tider.

Alle presidenter har brukt Det hvite hus som verdens beste scene. George W. Bush gjorde det i mindre omfang enn sine forgjengere, og han ble aldri noe ledd i hovedstadens sosiale sirkler, noe han bestemt heller ikke strebet etter.

Under Bush ble offentligheten stengt ute når «guttene» spilte baseball, og når den årlige jakten på påskeeggene fant sted i hagen. Det var også enkelte konserter, men kontrasten fra Marineinfanteristeenes orkester til Stevie Wonder er slående. Medlemmer av et lag

Michelle viktig

Michelle Obama er et viktig element i stilskiftet. Etter innflyttingen samlet hun de nesten 100 medarbeiderne for å forklare at de ikke vil bli behandlet som tjenestefolk, men som medlemmer av presidentens lag.

Da guvernørene skulle komme til middag, ble elever fra en lokal kokkeskole invitert til kjøkkenet for å møte sjefkokken og følge forberedelsene.

Det politiske målene med den nye åpenheten ble demonstrert da landets borgermestere holdt sitt årsmøte i hovedstaden. Barack Obama inviterte dem alle til Det hvite hus for å forklare at nettopp de spilte en viktig rolle når milliardene fra den økonomiske stimulanspakken skal settes i omløp.

Flere borgermestere kom ut fra presidentboligen svevende på en hvit sky. Ingen hadde noen gang tidligere tillagt dem slik betydning. De hadde fått anledning til å hilse på presidenten og hans økonomiske rådgivere, og det ble ikke gjort forskjell på demokrater og republikanere.

For den nye presidenten synes den form for kontakter å spille en avgjørende rolle. Obama har raskt måttet innse at hans berømte ovale kontor til tider kan føles som et fengsel. Andre holder styr på hans kostbare tid, og ikke et eneste minutt må gå til spille.

Kontakten med gamle venner er begrenset, selv om en utvalgt krets har fått nummeret til hans nye mobiltelefon. Det lykkes også presidenten å overvinne innsigelsene fra sikkerhetsfolkene så han kunne beholde sin høyt elskede BlackBerry i en ny, mer avansert utgave.

Nye rutiner

Kontakten med den virkelige verden er imidlertid viktig. Obama har vært mye mer ute av presidentboligen enn hans forgjengere var i løpet av de første syv ukene. Han har forlangt at han en gang i uken reiser ut i landet med Air Force One for å delta på et møte som leder tankene tilbake til fjorårets valgkamp.

I Det hvite hus er endringen også merkbar. Mens George W. Bush satte sin ære i å være på kontoret før andre fikk opp øynene, møter Obama først opp etter kl. 8. Før det har han spist frokost med Michelle og parets to døtre og mosjonert.

Formiddagen er opptatt med 30 til 45 minutter lange møter. Det er den daglige sikkerhetsbrifingen og den daglige brifing om den økonomiske situasjon. Etterpå følger en lunsj med politiske ledere. En dag i uken er det visepresident Joseph Biden som sitter ved presidentens bord.

Middag med familien

Obama har ikke lagt skjul på sin glede over å ha bolig og kontor i samme bygning. Det tar bare sekunder å tilbakelegge strekningen mellom de private gemakker i annen etasje og Det ovale kontor. Etter å ha forsømt hustru og døtre under to års valgkamp har det gitt ham en anledning til å vende tilbake til den høyt elskede tradisjon der hele familien samles rundt middagsbordet kl. 19.

Flere medarbeidere sier at middagen er dagens høydepunkt, selv om den de fleste dager kun er et timelangt avbrudd i et hardt program. Mens presidenten spiser, samler medarbeidere aktuelt materiale til ham i en tommetykk ringperm.

Der er artikler og memoer til flere timers lesning. I motsetning til sin forgjenger synes Obama å nyte denne delen av arbeidet, og han fortsetter ofte til over midnatt. George W. Bush satte sin ære i å ha slukket lyset før 22.

Tid til sport

President Obama har raskt demonstrert at han er ivrig etter å ta seg tid til annet enn arbeid. Hele familien har således vært på ballett i Kennedysenteret, og i forrige uke ble basketball-laget fra hjembyen Chicago, kjent som The Bulls, invitert til Det hvite hus.

Kvelden etter møtte Barack Obama opp for å se laget sitt bli slått av hovedstadens Wizards. Publikum tok ham imot med langvarig stående applaus til tross for at han forsinket starten med et par minutter. Da han prøvde å snike seg ut før sluttsignalet, da det sviende nederlaget var et faktum, fulgte ny applaus presidenten og hans Secret Service-vakter til døren.

Jyllands-Posten/Bergens Tidende

LARRY DOWNING
PÅ KAMP: President Obama fulgte intenst med da hans favorittlag, The Bulls, spilte basketballkamp i Washington.
MOLLY RILEY
VELKOMMEN: Stevie Wonder fikk overrakt pris og ønsket hjertelig velkommen til Det hvite hus av presidenten.
JIM YOUNG
PÅ KJØKKENET: Michelle Obama fulgte interessert med da maten til guvernørene ble laget på kjøkkenet i Det hvit hus.
KEVIN LAMARQUE
TIL BORDS MED FØRSTEDAMEN: ... men er det ikke Arnold Schwarzenegger?
KEVIN LAMARQUE