Det er lenge siden Opel hadde grunn til å bygge en bil lik den mekaniker Joachim Zok (44) står og skrur på: Forgylte støtfangere, gull i grillen, gull i speil og pyntelister.

— Det er ekte bladgull. Seks sylindre, 75 hestekrefter, solid bygget. Denne kunne du kjøre uendelig langt med, sier Zok.

Bilen rullet ut fra produksjonsbåndet i Rüsselsheim i 1956, som nummer 2.000.000 av suksessmodellen Opel Kaptein. Den gangen var ettertraktede kvalitetsbiler med og drev frem det tyske økonomiske underet etter annen verdenskrig.

14.000 i fare hos VW

Nå står Kapteinen sammen med andre klenodier på Opels veteranverksted. Støtfangeren har fått litt puss, bensintanken en sårt tiltrengt rens. Dagens Opel-modeller har mer enn nok med å sørge for plusstall i regnskapene. I andre kvartal i år lyktes det for første gang på lenge å få svarte tall på bunnlinjen.

Den tyske bilindustrien, som denne uken inviterer til den årlige bilmessen i Frankfurt, har fått merke nedgangstidene så det holder. Særlig har produsentene av de typiske mellomklasse- og familiebilene hatt tunge dager: Fra Volkswagen er det lekket ut kriseplaner som legger opp til at 14.000 arbeidsplasser må vekk, 10.000 av dem i Tyskland. Konsernet har kapasitet til å bygge seks millioner biler i året, men selger bare fem millioner.

Opel, nummer to i Europa etter VW, har allerede vært igjennom en solid hestekur. På fabrikken i Rüsselsheim, der grunnleggeren Adam Opel i sin tid begynte med symaskinproduksjon i onkelens låve, har de i år kuttet 3000 stillinger i produksjonen. Det merkes i en by med 60.000 innbyggere. Nå er de ca. 5000 igjen i selve produksjonen.

Etter Schröders smak

Likevel ser både Opel selv og de som følger med dem lys i tunnelen.

— Vi tok tak i problemene før mange andre. VW er i dag der vi var for et par år siden, sier informasjonssjef Ulrich Weber hos Adam Opel AG.

Kvelden før var kansler Gerhard Schröder på valgkampbesøk i bilbyen. Foran 2500 tilhørere i Walter Köbel-hallen lovpriste han både Opel og deres ansatte for evne til omstilling og satsing i Tyskland.

Det var ikke uten grunn at Schröder dro hit. Av venstresiden blir han beskyldt for å rasere velferdsordninger og brutalisere arbeidslivet, av høyresiden blir han skjelt ut for ikke å gi næringslivet nok alburom til å skape nye arbeidsplasser. Da kan det være godt å komme til Rüsselsheim, der Opel på mange måter har gått mot strømmen.

Ingen er sagt opp

Bilfabrikken her er helt ny, bygget i 2002, og en av verdens mest moderne. Mens andre bilfabrikanter enten har bygget nytt i lavkostland, eller i det gamle Øst-Tyskland der den tyske staten har vært tungt inne med subsidier, valgte Opel å satse der det hele begynte - i delstaten Hessen, bare noen få mil fra Frankfurt am Main.

Selv om det ganske nylig så stygt ut, har Opel ennå ikke sett seg nødt til å sparke folk, tross dårlige tider og katastrofale økonomiske resultater i mor-konsernet General Motors (GM), verdens største bilprodusent.

Med sluttpakker, enighet om å dempe lønnsveksten de neste årene og fleksible arbeidstidsordninger har ledelsen forpliktet seg til å drive videre uten oppsigelser frem til 2010.

I tillegg har Rüsselsheim den siste tiden feiret flere seire:

  • Både den nye Opel Vectra og Saab 9-3, to mellomklassemodeller, skal bygges her (Trollhättan i Sverige tapte).
  • Hovedansvaret for utviklingen av GMs mellomklasse- og kompaktmodeller skal ligge i byen. Utviklingsavdelingen har 6000 ansatte.
  • Opel er atter på vei oppover kvalitetsstatistikkene etter flere miserable år.
  • Opel Vectra, som produseres i Rüsselsheim i dag, selger bedre enn på lenge.

Informasjonssjef Ulrich Weber viser til at lange tradisjoner og godt kvalifiserte arbeidere har vært med på å sikre driften.

— GM har også trodd på ideen om å samle utvikling, produksjon og testing på ett sted. Tradisjoner alene hjelper selvfølgelig ikke, sier Weber.

DE GODE TIDENE: I 1956 ble bil nr. 2.000.000 av suksessmodellen Opel Kaptein feiret med en forgylt utgave.<p/>FOTO: GORM K. GAARE
HEVDER SEG: Opel-fabrikken i Rüsselsheim, Hessen, er nesten helt ny og en av verdens mest moderne. Tross dårlige tider har General Motors (GM) valgt å satse videre på bilproduksjon i Tyskland.<p/>FOTO: GORM K. GAARE