Sammenstøtene skjedde i utkanten av byen Zijibar i Abyan-provinsen sør i Jemen, der islamistene tok kontrollen i mai i fjor.

Ifølge lokale innbyggere gikk hæren til angrep med hjelp fra luftstyrker.

— Det har vært kraftige kamper hele dagen, og både luftstyrker og artilleri er blitt brukt, sier en lokal tjenestemann til Reuters.

Det islamistiske opprøret i Sør-Jemen har pågått parallelt med demokratibevegelsens snart ett år lange kamp for å bli kvitt president Ali Abdullah Saleh.

Myndighetene hevder at islamistene har bånd til terrornettverket al-Qaida, mens Salehs politiske motstandere hevder at han holder islamistbevegelsen levende for å gi inntrykk av at det vil være forbundet med fare å få ham fjernet.