Det eldste hittil kjente skjelettet av en kvinne er funnet i det som nå er Etiopia, der Lucy ble funnet på 1970-tallet. Den nyoppdagede kvinnen har fått navnet Ardi, og er mer enn en million år eldre enn Lucy.

Men forskere understreker at den nye oppdagelsen ikke betyr at man har funnet «missing link» – menneskenes og vår tids apers felles forgjenger. Funnet viser derimot at menneskene ikke har utviklet seg fra sjimpanselignende skapninger, blir det sagt.

Oppreist

— Ardi holdt kroppen oppreist når hun gikk, hun støttet seg ikke på knokene slik aper gjør og hun svingte seg ikke fra tre til tre. Hun hadde store, stive føtter og korte, brede hofter, sier vitenskapsmannen Andrew Hill ved Yale-universitetet i USA til tidsskriftet Science .

Ardi hadde derimot et apelignende hode, og stortær med gripeevne, slik at hun lett kunne klatre i trær. Men samtidig viser restene av hender, føtter og hofter at hun gikk oppreist, fortsetter Hill.

Ardi og hennes artsfeller var mindre lik moderne aper enn forskerne hadde ventet. Dette tyder på at apene har utviklet seg mer i løpet av de siste fire millioner årene enn vitenskapsfolk hittil har trodd, går det fram av artikkelen i Science.

Afar Lucy, som var av arten Australopithecus afarensis, ble funnet i Afar-ørkene i Etiopia i 1974. Ardi ble oppdaget i 1992 og en første artikkel om funnet offentliggjort i 1994, men det har tatt vitenskapen ytterligere 15 år å rekonstruere skjelettet og analysere det.

Ardi, som har fått artsnavnet Ardipithecus ramidus, var omtrent 120 centimeter høy og kan ha veid rundt 50 kilo. Analyser av tannemaljen viser at hun sannsynligvis levde på frukt, nøtter og blader,

Analysene tyder også på at Ardi kan ha vært en fredeligere skapning enn våre dagers noe kranglevorne sjumpanser. Hun hadde for eksempel ikke de lange, skarpe fortennene som sjimpansene bruker når de slåss.