Det filippinske militæret avviser kontant at fergebrannen utenfor Manila fredag skyldtes en terroraksjon.

— Abu Sayyaf-geriljaen tar på seg skylden for alle større ulykker kun for å oppnå publisitet og for å spre frykt, sier oberst Fredesvindo Covarubbias til Manila Times.

Passasjerfergen «Superferry 14» var på vei fra Manila til Visaya, og skal ha vært like ved Coredigor Island da vitner så og hørte en stor eksplosjon om bord i fergen. Eksplosjonen, som skal ha skjedd i passasjerdelen, førte til en kraftig brann, og alle de 744 passasjerene og 155 besetningsmedlemmene fikk beskjed om å gå i livbåtene. Mange av dem valgte å hoppe på sjøen for å unnslippe flammene.

Trolig over 100 døde

Kun en person er bekreftet omkommet etter fergebrannen, men dødstallene forventes å stige dramatisk. I går kveld var fortsatt mellom 140 og 180 personer savnet. Sjansene for å finne dem i live er små, men kystvakten og rederiet tror fortsatt at noen av de overlevende har dratt rett hjem, uten å melde fra til noen.

— Mannskapet gjorde en fantastisk jobb. Ingen av dem forlot fergen før de var sikre på at de hadde reddet så mange passasjerer som overhodet mulig, forteller pressetalskvinne Gina R. Virtusio Virtusio i rederiet William Gothong & Aboitiz (WG&A) til BT.

Alle de skadde og familiene til de savnete blir nå samlet i Manila. Virtusio forteller at rederiet vil dekke alle utgifter for dem som er rammet, og lover å gi all mulig hjelp og bistand til skadde og etterlatte.

Søk i landsbyer

Det var mange fiskebåter i området da brannen brøt ut, og flere av dem deltok i redningsarbeidet. Pårørende håper nå på at noen av de savnete kan ha blitt plukket opp av sjøen, og at de befinner seg i en av de mange landsbyene ved Coredigor Island.

— Kystvakten vil i morgen dra gjennom områdene og prøve å hente inn informasjon om de savnete, forteller Gina R. Virtusio i WG&A.

Det utbrente vraket av «Superferry 14» er nå tauet inn til roligere farvann. Representanter fra rederiet har ennå ikke fått gå om bord, men redningsmannskaper tok seg inn i vraket for første gang i går. Det var i går kveld ikke funnet noen omkomne inne i vraket.

Jebsen-drift i 22 år

Katastrofebrannen på Filippinene er et nytt sjokk for bergenske Jebsen Group, som ennå ikke har rukket å få «Rocknes»-tragedien på avstand. Bergensrederiet eier nemlig 40 prosent av fergens driftsselskap Aboitiz Jebsens (ABOJEB), et partnerskap mellom Jebsen-gruppen og Aboitiz-gruppen på Filippinene. ABOJEB er teknisk manager for fergen, og har ansvar for alt maritimt personell om bord.

— Vi har samarbeidet i 22 år, og drifter 12-14 ferger på Filippinene, forteller Jebsens pressetalsmann Per Inge Hjertaker til BT. Han understreker at Jebsen ikke har noen eierinteresser i fergens eierselskap, William Gothong & Aboitiz (WG&A).

Filippinske myndigheter har valgt å tone ned påstandene fra den muslimske geriljaen Abu Sayyaf om at fergebrannen var et nøye planlagt terrorangrep. Ifølge representanter for den filippinske kystvakten, ble «Superferry 14» og alle dens passasjerer saumfart av bombehunder før avgang fra Manila.

— Vi fant ingen mistenkelige gjenstander om bord i fergen, sier Arturo Gosingan i den filippinske kystvakten til Manila Times.

Snakker ikke om terror

Heller ikke rederiet ønsker å snakke om terrormuligheten.

— Hvem som helst kan ta på seg skylden når noe slikt skjer, sier rederiets pressetalskvinne, Gina R. Virtusio.

— Vi kan selvfølgelig ikke utelukke noe, men vi ønsker ikke å bidra til noen spekulasjoner så lenge ingenting er bekreftet, sier hun til BT.

Filippinene har vært åsted for noen av historiens verste fergeulykker. I 1987 omkom over 4000 mennesker da fergen «Doña Paz» kolliderte med en oljetanker utenfor kysten av Mindoro. Senest i går ble 102 passasjerer på fergen «ML Mora» reddet utenfor Pangutaran, etter å ha drevet rundt på åpent hav i to døgn.

AVKJØLT: Først søndag var «Superferry 14» tilstrekkelig avkjølt etter brannen til at redningsarbeidere kunne gå om bord. Filippinsk kystvakt følger arbeidet med å slepe skipet inn til munningen av Manila-bukten.<br/> FOTO: ROMEO RANOCO, REUTERS