Irakiske myndigheter frykter flere lignende aksjoner fram mot valget i mars.

Selvmordsbomberen sprengte seg i luften i bydelen Bab al-Sham nord i Bagdad mandag. Angrepet fant sted mens pilegrimer forberedte seg på å vandre til fots til den hellige byen Kerbala 80 kilometer sørvest for hovedstaden.

Over 100 mennesker kom til skade i eksplosjonen.

– En kvinne med sprengstoff i et belte rundt livet sprengte seg i luften midt i en gruppe pilegrimer, sier de irakiske myndighetenes talsmann generalmajor Qassim Atta.

Ofrene var kommet til Bagdad fra provinsen Diyala i de midtre delene av Irak.

Matpause

De hadde tatt matpause i Bab al-Sham før de skulle dra videre på turen til Kerbala og feiring av den muslimske sørgehøytiden arbain. Også i fjor sprengte en kvinne seg i luften blant en gruppe arbain-pilegrimer, og den gang ble mer enn 30 mennesker drept.

Mandagens angrep skjedde etter at tallet på sivile drepte i voldshandlinger i Irak var blitt mer enn halvert fra 306 i desember i fjor til 135 i januar i år. Sikkerhetseksperter frykter nå at den dødelige volden skal øke igjen frem mot valget til ny nasjonalforsamling 7. mars.

Statsminister Nuri al-Maliki og hans parti Dawa hadde forberedt seg på å bruke den tilsynelatende bedrede sikkerheten som ett av sine trumfkort i valgkampen.

Ytterliggående sunnimuslimer vil på sin side trolig bruke alle midler for å undergrave Malikis regjering.

Arbain

Arbain markerer slutten på en 40 dager lang sorg over profeten Muhammeds dattersønn, imamen Hussein, som ble drept i et slag ved Kerbala i år 680 etter vestlig tidsregning. Hvert år strømmer tusener av pilegrimer til Kerbala for å holde høytid på arbain.

Mange går flere hundre kilometer til fots for å delta i høytiden. Titusenvis av soldater og politifolk er i år utkommandert for å avverge angrep fra ekstreme sunnier, som betrakter de shiamuslimske pilegrimene som farlige frafalne fra den rette tro.

Likevel har millioner av irakiske shiaer og deres trosfeller fra Iran, Bahrain og andre land de siste årene trosset trusselen om selvmordsangrep og lagt ut på vandringen i Kerbala. Der skal markeringen av arbain etter planen nå sitt høydepunkt fredag.