Tusenvis av mennesker som etter planen skulle ha vendt tilbake til New Orleans de neste dagene, må utsette hjemreisen.

Det slo byens borgermester Ray Nagin fast mandag, samtidig med at orkanen Rita mandag kveld økte i styrke ved Bahamas.

– Vi utsetter all hjemvendelse til New Orleans, sa Nagin under en pressekonferanse.

– Forlat byen

– Mottaksapparatet er fortsatt svakt, pumpestasjonene opererer ikke for fullt og enhver storm som beveger seg i vår retning og rammer oss vil forårsake betydelige skader. Jeg oppfordrer derfor alle til å forlate byen, sa Nagin.

Tallet på omkomne etter orkanen Katrina, som rammet sørøstkysten av USA 29. august, ble mandag oppjustert til nærmere 1.000.

I Louisiana alene er det offisielle tallet på omkomne nå kommet opp i 736, men fortsatt er mange savnet.

Turistmål

Alt søndag beordret lokale myndigheter evakuering av den utsatte øygruppen Florida Keys, som er et populært turistmål.

Guvernør Jeb Bush har erklært unntakstilstand i Florida og vil om nødvendig sette inn Nasjonalgarden for å tvangsevakuere de mest utsatte områdene og forhindre en reprise av katastrofen i New Orleans.

Selv om Rita mandag fortsatt bare var klassifisert som en tropisk storm, var det ifølge ekspertene bare snakk om timer før den ville øke til orkan styrke og nærme seg land.

Orkaner i kø

Rita er heller ikke ensom ute i Atlanterhavet, men har følge med orkanen Philippe som ennå ikke ser ut til å sette kursen mot land.

Rita er den 17. tropiske stormen som har rast rundt i Atlanteren denne orkansesongen, som vil gå over i historien som en av de verste siden registreringene startet i 1851.

Sesongen er langt fra over ennå, og mye tyder derfor på at tidligere rekorder står for fall. I 1933 ble det registrert 21 tropiske uvær, fulgt av 19 i 1887 og 1995, og 18 i 1969.