MARINA TOFTING Washington DC

— Vi merker en ny interesse for KNM «Skjold» etter 11. september. Det er ikke lenger bare US Navy som vil teste ut forsvarsegenskapene til fartøyet, også den amerikanske kystvakten ønsker å prøve ut «Skjold». De ser for seg fartøyet som en del av det nye forsvaret av USA, «homeland defense». Det sier forsvarsattaché, Olav Bjerke, ved Den norske ambassade i Washington til Bergens Tidende.

Demonstrasjonstur

Politiet fulgte ekstra nøye med da KNM «Skjold» forlot marinebasen i Washington for en demonstrasjonstur i går, og gjorde en toppfart på 52 knop på elven Potomac.

KNM «Skjold»s sjarmøretappe i USAs hovedstad sammenfaller med at landet igjen frykter nye terrorangrep. Beredskapen er i høysetet. Fartøyet er i Washington for å vise seg frem for representanter i Kongressen og for journalister, og KNM «Skjold» får betydelig oppmerksomhet med nye og lyse kamuflasjefarger tilpasset et mer tropisk klima.

— Vi har ikke noe som tilsvarer den lynraske MTB-en, og vi er meget glade for at vi kan teste dette flotte fartøyet i våre farvann, sier orlogskaptein Todd Haeg til Bergens Tidende.

Skal sluttforhandle

Han er ansvarlig for uttestingen, og har lenge ivret for å få skipet til USA. Men Haeg er meget forsiktig med å si noe om hva han tror så langt, selv om det er tydelig at han er fascinert av KNM «Skjold».

I neste uke reiser Haeg til Norge for å sluttforhandle kontrakten om hvordan kostnadene skal fordeles mellom landene.

KNM «Skjold» har vært en måned i USA, av sitt ett år lange testopphold. Kystvakten var også tidlig interessert med tanke på å sette inn fartøyet i kampen mot narkotrafikken i Karibia, men ser nå også andre fordeler ved fartøyet.

— Kystvakten skal skifte ut mye av sitt materiell i nær fremtid og da kan det blir meget aktuelt med fleksible fartøyer i «Skjold»-klassen, sier Bjerke.

KNM «Skjold» har hjemmebase i Virginia under USA-oppholdet. Men skipet skal også sendes gjennom Panamakanalen neste sommer for å testes i farvannet utenfor California. Amerikanerne vil se hvordan fartøyet reagerer på høye temperaturer.

— De kalde temperaturene klarer skipet meget bra. Overfarten fra Haakonsvern via Island og Grønland i september, gikk eksemplarisk. Det var topp stemning om bord, sier skipssjef Rune Andersen.

Avklaring i 2003

En stemning som så ut til å vare ved, i alle fall var den god da Bergens Tidende inspiserte mannskapet.

Det er svært usikkert om det blir aktuelt for amerikanerne å kjøpe fartøyer fra Norge i «Skjold»-klassen. En avklaring kan komme først i år 2003. Dersom USA kjøper «Skjold»-fartøyer så blir det trolig et samarbeidsprosjekt å bygge dem. Alt i dag hentes vel 50 prosent av de høyteknologiske delene fra USA.

— Et kjøp ville være en stor heder for UMO Mandal og for den norske marinen, sier Rolf Erik Rolfsen, som sitter i styret for UMO.