Etter å ha lekket olje ut i Timorhavet i ti uker, har en norskeid oljeplattform begynt å brenne utenfor nordkysten av Australia.

Det var riggen West Atlas på Montara-feltet om lag 690 kilometer utenfor byen Darwin som begynte å brenne søndag.

West Atlas er en oppjekkbar rigg som tilhører norske John Fredriksens selskap Seadrill. I ti uker har det lekket olje fra riggen ut i Timorhavet, og brannen startet mens det pågikk arbeid for å stanse lekkasjen.

– Vi jobber med å slukke brannen. Det er pumpet inn sjøvann både ved hjelp av slukningsfartøyer og gjennom brønnen, sier kommunikasjonssjef Hilde Waaler i Seadrill til NTB.

West Atlas er leid ut til det thailandske operatørselskapet PTTEP. Selskapet melder at alle som oppholder seg i området, er i sikkerhet.

Lekkasje

Allerede den 21. august begynte det å lekke fra West Atlas, og forsøkene på å stanse lekkasjen var i lang tid mislykkede.

Søndag klarte PTTEP til slutt å stanse lekkasjen, men så tok West Atlas og brønnplattformen fyr idet selskapet forsøkte å fylle brønnen med slam for å tette den, sier australske tjenestemenn til nyhetsbyrået Reuters.

Ifølge Australias råvareminister Martin Ferguson deltar verdensledende eksperter i arbeidet for å reparere brønnen og slukke brannen.

– De pågående operasjonene er konsentrert om reduksjon av brannens intensitet, sier han i en pressemelding.

Han forsikrer om at styresmaktene nå vil sette alle kluter til for å stanse brannen og lekkasjen så snart som mulig.

Oljesøl

Ifølge miljøvernere er et område på 15.000 kvadratkilometer allerede tilgriset av oljesølet fra den norskeide riggen.

Tjenestemenn i Jakarta fortalte i uken som gikk at det er funnet tusenvis av døde fisk og klumper av olje nær den indonesiske kysten. Oljen som har skapt fiskedøden, antas å stamme fra den lekke australske plattformen.

Paul Gamblin i miljøorganisasjonen WWF Australia sier brannen vekker sterk bekymring. Han beskriver oljelekkasjen fra West Atlas som en nasjonal miljøkrise og tror det kan bli vanskelig å slukke brannen.

– Det er enorme mengder petroleum der. Hvis brannen sprer seg på riggen, kan allslags farlige stoffer lekke ut, sier han til avisa The Australian.

– Vanskelig jobb

Seadrill erkjenner at det er alvorlig at utblåsningen har pågått i så lang tid.

– Det har vært en svært omfattende og kompleks oppgave å drepe denne brønnen. Man må bore et par kilometer ned i grunnen med et 20 centimeter tykt stålrør for å treffe på denne brønnen, sier kommunikasjonssjef Hilde Waaler.

Selskapet håper utblåsningen vil bli stanset så snart som mulig. Det er fortsatt uvisst hvor lang tid det vil ta.

– Det er klart at den største bekymringen vår er hva dette har medført av miljøskader i regionen, sier hun.

I sikkerhet

PTTEP melder søndag at i alt 113 personer oppholder seg på Seadrill-riggen West Triton, som ligger to kilometer fra West Atlas, og to skip i området. Alle skal være i sikkerhet. Overflødig personell er evakuert fra stedet.

Fra West Triton forsøker PTTEP nå å stabilisere oljebrønnen hvor brannen startet, og brannmannskaper er flydd inn fra fastlandet.

Det var usikkert hvor lang tid det ville ta å slukke brannen, men ifølge PTTEP ville det i beste fall skje allerede søndag.