Vinnerne har ifølge Nobelkomiteen i Stockholm revolusjonert forståelsen av menneskers immunsystem ved å ha oppdaget nøkkelprinsipper for immunsystemets aktivering.

Beutler fra USA og Hoffman fra Luxembourg deler halvparten av prisen på ti millioner svenske kroner, og er tildelt prisen for sine oppdagelser rundt menneskers aktivering av medfødt immunitet. De har oppdaget reseptorproteiner som kan gjenkjenne bakterier og mikroorganismer som angriper kroppen, og som så aktiverer medfødte immunsystemmekanismer, det første steget i kroppens immunsystemrespons.

Steinman fra Canada får den andre halvdelen av prisen for oppdagelsen av forgrenede celler og deres rolle i tilpasningsdyktig immunitet. Steinman har forsket på forgrenede celler i immunsystemet og deres unike evne til å aktivere og regulere tilpasningsdyktig immunitet, et senere stadium av immunsystemet hvor mikroorganismer blir frigjort fra kroppen.

Nobelprisen i medisin er tradisjonelt den første av Nobelprisene som tildeles hvert år.