Redningsarbeiderne har ikke gitt opp håpet om å få gruvearbeiderne ut i live. Søndag tok de seg på nytt inn i Wangjialing-gruven i den nordlige Shanxi-provinsen.

Og etter at redningsteamene har kjempet en desperat kamp mot klokken i en uke, kom endelig meldingen alle har ventet på:

Ni gruvearbeidere er reddet ut søndag ettermiddag, melder den statlige kinesiske TV-kanalen CCTV.

Kinesisk fjernsyn viste bilder av flere av gruvearbeiderne som ble fraktet på bårer inn ventende ambulanser og bragt til sykehus. Flere av dem var svøpt inn i tepper og holdt håndklær presset mot ansiktet for å beskytte øynene mot dagslyset etter sju dager i stumemnde mørke.

108 ble reddet ut, mens 153 arbeidere ble sittende fast i gruven da den ble oversvømmet søndag for en uke siden i forbindelse med utvidelsesarbeid.

144 arbeidere er fremdeles innesperret, skriver det statlige kinesiske nyhetsbyrået Xinhua på sine nettsider.

I følge redningsmannskapenes anslag befant minst 77 av arbeiderne seg høyere enn der vannstanden sto etter at oversvømmelsen inntraff.

— Ikke tegn til liv siden fredag

Over 3000 personer har siden ulykken jobbet døgnet rundt for å pumpe ut vann som strømmet inn i gruven da gruvearbeidere ved et uhell åpnet gamle, vannfylte gruveganger. Fredag hørtes fortsatt tegn til liv fra kullgruven.

På en pressekonferanse søndag uttalte kinesiske myndigheter at vannstanden skal ha sunket nede i gruven. Men det er ikke klart hvor mye vann det fremdeles er i gruvegangene.

Lørdag tok et team på 13 redningsarbeidere, inkludert seks dykkere, seg inn i gruven. De betegnet forholdene som «svært vanskelige».

— Etter at det ble hørt banking på fredag, har det ikke vært noen flere tegn til liv, uttalte Wen Changjin, som jobber ved pressensenteret som er etablert etter ulykken, på søndag.

Jobber døgnet rundt

Selv om ni gruvearbeidere nå er reddet, renner tiden ut for de som fortsatt er fanget inne i gruven.

Eksperter mener at det kan ta flere dager for redningsmannskapene å ta seg inn til gruvearbeiderne. Skal de overleve, må de ha nok luft og rent drikkevann.

— Sjansene minker veldig. Det er svært kaldt der inne, og de har vært der nede i lang tid, sier lege Qin Zongyang til nyhetsbyrået AP.

Et titalls ambulanser står nå parkert ved veien ned til gruveområdet, og leger og sykepleiere står klare til å behandle arbeidere som skulle bli reddet opp.

55 olympiske basseng

Gruvearbeiderne som fortsatt er innesperret i gruven, er trolig fanget på ni ulike plattformer i gruven.

Da den ble oversvømt, strømmet det vannmengder tilsvarende 55 olympiske svømmebasseng ned i gruvegangene, i følge statlige kinesiske medier.

TV-bilder som ble kringskastet fredag viste redningsmannskaper som brukte banket på rør med skiftenøkler, og som jublet da de fikk svar. Dette var det første tegnet til liv siden gruven ble oversvømt. Etter dette firet redningsarbeiderne pakker med penn, papir og mat ned gjennom metallrør og ned i gruven.

Verdens farligste arbeidsplasser

Wangjialing-gruven eies av det statlige kullselskapet Huajin Coking Coal.

Dersom redningsoperasjonen mislykkes, vil ulykken være den verste i Kina på over to år.

Kinesiske kullgruver regnes blant verdens farligste arbeidsplasser. Bare i fjor mistet 2631 gruvearbeidere livet i ulykker. Det var likevel færre enn i 2002, da 6995 gruvearbeidere omkom.

XINHUA