Da 50 prosent av stemmene var talt opp, ledet Newt Gingrich klart med en oppslutning på 40 prosent, 13 prosentpoeng foran Mitt Romney. I valgdagsmålinger lå Gingrich 9– 10 prosentpoeng foran Romney.

Dermed er det klart at Gingrich har fått oppfylt sitt ønske om «en sjokkerende stor seier» i Sør-Carolina, hvor Romney helt fram til siste innspurt var favoritt.

I en twittermelding takker Gingrich for støtten.

«Hjelp meg slå knockout i Florida», skriver han og ber velgere om å donere penger til valgkampen. Nominasjonsvalget i Florida holdes den 31. januar.

Tre vinnere

Republikanernes nominasjonskamp har vært preget av store svingninger på gallupen, og seier til Gingrich i Sør-Carolina betyr at tre forskjellige kandidater har vunnet i de tre delstatene som har holdt nominasjonsvalg til nå.

I Iowa, som var første delstat ut, lå Rick Santorum og Mitt Romney så godt som likt. Etter en fintelling av stemmene ble Santorum utropt til vinner.

I New Hampshire var det derimot Mitt Romney som seiret. Romney er også regnet som favoritt til å vinne nominasjonsvalget på landsbasis.

Men favoritt var han også i Sør-Carolina helt til stemningen brått skiftet denne uka og oppslutningen om Romney sank som en stein.

Romney erkjenner nederlaget, men gir ikke opp.

— Denne nominasjonskampen blir bare mer og mer interessant, sa han til deltakerne på sin valgvake lørdag kveld.

Kritisk søkelys

I løpet av valgkampen i høst skjedde det flere ganger at en kandidat plutselig steg raskt på gallupen, for så å falle ned igjen like raskt. Romney har imidlertid klart å holde på favorittstempelet gjennom hele prosessen, og etter nestenseieren i Iowa og seieren i New Hampshire så han bare ut til å ha styrket sin posisjon.

Når han nå har begynt å falle, er det etter et vedvarende kritisk søkelys på hans privatøkonomi og hans fortid i forretningslivet. Gingrich har vært spesielt kritisk og beskyldt Romneys selskap Bain Capital for å ha rasert arbeidsplasser.

Selv har Romney avvist denne kritikken og insistert på at Bain Capital alt i alt har bidratt til å skape nye arbeidsplasser. Han har samtidig gjort det klart at han ikke vil be om unnskyldning for at han er blitt rik.

Det store spørsmålet er nå om Romney vil klare å slå tilbake mot Gingrich i Florida, som er neste delstat ut. Foreløpig har Romney ledet klart.

Florida

På Gingrichs valgvake var det stor stemning da resultatene fra stemmeopptellingen kom inn, og hans tilhengere ropte «Newt, Newt» så det gjallet i veggene. Men i sin seierstale rettet Gingrich selv blikket mot de nye kampene som er i vente, og han gjentok sin bønn om økonomiske bidrag fra velgerne.

— Vi har ikke like mye penger som visse andre kandidater, sa Gingrich med klar henvisning til styrtrike Mitt Romney.

— Men vi har ideer, og vi har folk, og vi har bevist her i Sør-Carolina at folkemakt med de rette ideene vinner over de store pengene. Med deres hjelp skal vi bevise det på nytt i Florida, sa han.

Gingrich mener han selv er den eneste kandidaten som både kan mobilisere de konservative velgerne og samtidig slå president Barack Obama i høst.