JENS CHR. HANSEN

New York

«Dere er heltene våre. Vi elsker dere».

New yorkere i hundrevis står med store skilt langs avenyene på Manhattan og hyller og kysser sine helter, sine krigere. Hyllesten minner om de legendariske hyllingsscenene på Times Square, da USAs sønner vendte seierrike hjem fra annen verdenskrig.

Men dagens krigere har ikke våpen. De er i stedet utstyrt med tunge beskyttelsesdrakter, hjelmer, stavlykter, hakker, tau og annet utstyr. Til å redde menneskeliv.

Heltene er New Yorks brannmenn. De kjemper med livet som innsats, men har foreløpig opplevd flere tragedier enn triumfer.

Ble igjen selv

Fire Department New York. En hær av fryktløse, lojale kjempere, som setter redningsaksjonene over alt annet. Det store korpset teller i alt nesten 12.000 mann og betjener hele New York City — de fem bydelene med i alt 8 millioner mennesker.

En av heltene er kaptein Timothy Stackpole. Han hadde nettopp kommet tilbake i tjeneste etter store brannskader som han fikk i 1998. Timothy Stackpole var ikke på vakt denne katastrofale tirsdagen, men da han hørte om redslene, reise han straks inn til World Trade Center for å hjelpe.

Ingen har hørt fra Timothy Stackpole siden han gikk inn i bygningen. Han er blant de 350 savnede brannfolkene.

En annen død helt er løytnant Andy Desperito fra Engine Company 1 på Manhattan. Han ledet en avdeling inne i World Trade Center, før de to 400 meter høyhusene braste sammen. Desperito skysset folkene sine ut av bygningen da han så katastrofen var på vei. Det siste hans undersåtter husker er at Desperito stod bøyd over en person, som han forsøkte å hjelpe. Andy Desperito er funnet. Liket ble gravd ut senere på dagen.

Mistet sjefene

Blant de 350 døde og savnede fra FDNY er også en rekke av korpsets høyt plasserte ledere. I motsetning til generaler fra ordentlige kriger, er FDNYs generaler gått fremst inn i de to giganttårnene sammen med 300 til 400 kolleger minutter etter de to flyene torpederte tårnene. De har kjempet for å redde flest mulige av de panikkslagne kontorfolkene, men er så selv blitt knust under tusener av tonn med stål, glass og betong.

FDNY har mistet sjefen Peter Ganci og nestkommanderende William Feehan, som begge har vært i korpset i over 30 år. Også sjefen for de spesielle operasjonene, Raymond Downey, fryktes å ha mistet livet.

FDNY tilhører noen av de mest heroiske korps i USA, nettopp fordi de arbeider på en så farlig arbeidsplass som New York City. Korpset ble etablert i 1864 - da borgerkrigen lakket mot slutten. Da ble det besluttet å skifte fra frivillig og ubetalt brannvern til profesjonelle styrker. Lønnen for en vanlig brannmann ligger i størrelsesorden 40.000 - 45.000 dollar.

Avdelinger utslettet

Mange av de overlevende fra World Trade Center møtte brannfolkene da de flyktet i sikkerhet ned og ut på gaten.

Marita Avez jobbet i 86. etasje og fikk reddet seg ut.

— Mens alle vi andre forsøkte å flykte nedover klatret brannmennene oppover.

FDNYs talsmann Thomas von Essen har denne kommentaren til katastrofens omfang:

— FDNY vil komme på fote igjen - men jeg vet ikke hvordan.

Hele avdelinger ligger begravet under ruinene. FDNY opplyser at Stigekompani 132 og 105 er savnet. Motorkompani 33 er savnet og andre redningskompani ser ut til å være utslettet.

Lukten av død

Det hardt rammede redningskorpset skal ikke bare arbeide 24 timer i døgnet med få pauser. De skal også håndtere døden. Døde kolleger, døde kamerater. Og kanskje det aller verste: svare på spørsmål fra redselslagne og panikkslagne koner, menn, barn og foreldre som dukker opp på brannstasjonene for å få svar på hva som har skjedd med sine kjære.

De er vant til brannlukten, brannmennene. De er også vant til at se døde forkullede lik. Men kun få kjenner lukten av lik som har ligget i varmen i et par dager og som er vi ferd med å gå i forråtnelse. Folk som har vært nærheten forteller om en merkelig, søt, svært ubehagelig lukt som begynner å bre seg i området. Menneskekropper er revet i 10, 20, 30 og 40 forskjellige stykker. En hånd, en fot, et forkullet kranie.

Ringer, halskjeder og andre personlige ting kan gjøre identifiseringen lettere, men i mange tilfeller vil det gå uker, kanskje måneder før identifiseringen er helt sluttført.

I går ettermiddag kom det fremdeles meldinger om overlevende i ruinene. Hver eneste redning er en stor seier.

FDNY teller sine falne og gjør likposene klar. Byen snakker om begravelsesseremonier på en av byens store arenaer. Madison Square Garden er nevnt som aktuell. Jyllands-Posten/Bergens Tidende

I FLAMMEHAVET: Brannmannen Timony Stackpole, her sammen med sin kone Tara, ligger nå skadd på et sykehus i New York.
FOTO: SCANPIx