Rundt 100 studenter ved en skole i New York i USA ble syke med influensa i forrige uke.

Tester fra ni elever har blitt sendt til et senter for sykdomskontroll og forebygging i Atlanta, og åtte av dem viser positivt resultat. Det foretas nå ytterligere tester for å se om det er snakk om svineinfluensaviruset H1N1, som har kostet minst 62 mennesker livet i Mexico.

— I hvert tilfelle har sykdommen vært mild. Mange av barna er alt bedre, sier doktor Thomas Frieden ved helsemyndighetene i New York lørdag.

Helsemyndighetene i Kansas opplyste lørdag at to personer i staten har testet positivt på viruset. Fra før er åtte mennesker konstatert smittet i USA. Alle åtte er blitt friske igjen.

- Kan bli en pandemi

Svineinfluensaen som er påvist i Mexico kan utvikle seg til å bli en pandemi. WHO vurderer å sette opp beredskapen til høyeste nivå.

Lørdag avbrøt WHO-direktør Margaret Chang en reise i USA og dro tilbake til et hastig sammenkalt krisemøte i Genève. Kriseteamet skulle blant annet vurdere å heve beredskapsnivået for pandemier.

Chang betegner situasjonen som alvorlig.

— Den utvikler seg raskt, sa hun før hun gikk i møte lørdag.

Kan stå bak 62 dødsfall

Det farlige viruset kan allerede ha tatt livet av minst 62 mennesker i Mexico, mens åtte mennesker er konstatert smittet i USA. Alle åtte er blitt friske igjen.

Verken UD eller Folkehelseinstituttet vil foreløpig fraråde nordmenn å reise til Mexico selv om andre land har innført reiserestriksjoner. Norske borgere som er i Mexico oppfordres til å følge med i lokale medier, være nøye med håndhygiene og unngå store forsamlinger hvor man kommer tett innpå andre mennesker.

De 62 som er døde i Mexico, er døde av alvorlig lungebetennelse som følge av en influensalignende sykdom.

Fra menneske til menneske

Hos flere av de døde er viruset H1N1 påvist. Dette er en form for svineinfluensa som kan smitte fra menneske til menneske. Det er derfor WHO frykter viruset kan forårsake en pandemi - en epidemi som rammer over hele verden.

Helsepersonell fryktet det samme da fugleinfluensaen (H5N1) herjet som verst på slutten av 90-tallet og begynnelsen av dette tiåret. Selv om 257 mennesker har dødd av fugleinfluensa siden 2003, har den aldri forårsaket noen pandemi.

I Mexico har frykten for spredning lammet store deler av dagliglivet. Skoler og museer er stengt. Fotballag spiller for tomme tribuner. Folk som ser syke ut, blir bedt om å gå av busser og T-baner.

Helsemyndighetene i Mexico har til nå registrert over 1.000 smittede. Utbruddet er spesielt bekymringsfullt fordi dødsfallene er registrert i fire ulike regioner.

Rammer friske ungdommer

De fleste som har dødd, er dessuten ikke eldre og små barn, som i utgangspunktet har svakere immunforsvar, men relativt friske og unge mennesker.

Selv om mange er livredde for å bli smittet, strømmet folk til nattklubber og barer fredag kveld, men mange danset med munnbind på.

Alle som føler seg syke, bes holde seg hjemme, og folk bør unngå å håndhilse og kysse hverandre på kinnene, lyder oppfordringen fra myndighetene.

Det var først torsdag kveld at Mexico ved hjelp av internasjonale laboratorier oppdaget hvilket virus det var snakk om.

Vurderer tiltak

Kriseteamet som lørdag kveld satt sammen i Genève skulle blant annet vurdere om viruset utgjør en internasjonal helsefare og om WHO skal anbefale tiltak som reiserestriksjoner, handelsrestriksjoner og eventuelt stengte grenser.

Beredskapsnivået for pandemier står nå på 3, som betyr at det er ingen eller liten fare for et nytt virus som kan spres fra menneske til menneske. Det er ventet at dette beredskapsnivået vil bli hevet, men WHO-talsmann Gregory Hartl, sier at det ikke er sikkert at dette blir bestemt allerede på lørdagens møte.

Vanlig influensavaksine vil trolig ikke ha noen beskyttelseseffekt mot H1N1-viruset, mens influensavaksinen Tamiflu synes å være effektiv mot viruset.

— Mexico og USA har store lagre av Tamiflu, sier Hartl.

Fortsatt er mange spørsmål ubesvart.

— Vi er ved starten av et utbrudd. Det er fortsatt mange ting vi ikke vet, sier han.

REUTERS/SCANPIX
REUTERS/SCANPIX
REUTERS/SCANPIX
REUTERS/SCANPIX