– Sharon er en diktator, sier Netanyahu, som var Sharons finansminister inntil han gikk ut av regjeringen i protest da statsministeren trakk soldater og jødiske bosettere ut av Gazastripen tidligere i år. Netanyahu uttalte seg til den israelske hærens radio.

Et av Sharons hovedmotiver for å melde seg ut av Likud og stifte et nytt parti i helgen, var åpenbart å bli kvitt Netanyahu som en brysom partirival.

Netanyahu risikerer å bli sittende igjen med svarteper, som leder for et sterkt vingeklippet Likud-parti på ytterste høyrefløy. Tirsdag uttalte han at Likud nå vil vende tilbake til sine nasjonalkonservative ideologiske røtter.

Sju kandidater til vervet som ny partisjef i Likud skulle senere tirsdag komme sammen for å bli enige om en dato for interne valg i partiet. Torsdag skal sentralkomiteen i Likud fastsette en endelig dato for partivalgene.

Sint Netanyahu

Netanyahu betegnet erkerivalens nye sentrumsbevegelse som «et parti av marionetter».

– Sharon er en diktator, sa Netanyahu. – Det gjør ingen forskjell om diktatoren smiler og har sans for humor, hvis han samtidig fører landet mot diktatur og korrupsjon og setter nasjonens sikkerhet i fare.

Netanyahu gikk i august av i protest mot den israelske tilbaketrekkingen fra Gazastripen, og har vært regnet som leder for «opprørerne» mot Sharon i Likud.

Sharon kunngjorde i et dramatisk skritt mandag at han går ut av Likud, og utløste dermed en full splittelse i partiet. Den israelske nasjonalforsamlingen fattet deretter vedtak om å oppløse seg selv for å åpne veien for framskutt nyvalg.

Ifølge israelske meningsmålinger kan Sharons parti regne med å bli den sterkeste fraksjon i nasjonalforsamlingen Knesset. Restene av Likud kan komme til å skrumpe enda mer inn og havne helt nede på 12 plasser.

Sharon på topp

Ifølge meningsmålinger som ble offentliggjort tirsdag, ville Sharons nye sentrumsorienterte parti ha vunnet en klar seier hvis det hadde vært valg i Israel nå. Partiet ville knust Sharons gamle Likud-parti.

Ifølge målingen, som ble gjengitt i tre av tirsdagens israelske aviser, ville det nye partiet ha fått mellom 30 og 33 av de 120 plassene i nasjonalforsamlingen Knesset. Likud ville gått tilbake fra dagens 40 plasser til mellom 12 og 15.

Meningsmålinger i avisene Yediot Aharonot, Haaretz og Maariv viste at det israelske arbeiderpartiet ville gå fram fra 18 til 26 mandater i Knesset hvis det ble holdt valg nå. Det ville i så fall vært en betydelig suksess for partiets nye leder Amir Peretz.

Peretz ble valgt til partisjef tidligere denne måneden. Neste valg i Israel skulle egentlig ikke vært holdt før i november neste år, men etter Sharons brudd med Likud ligger det an til nyvalg allerede i mars.