Det var det siste det amerikanske folket hørte fra romfergen «Columbia» som etter 16 dagers oppdrag, bare 16 minutter fra landing på Cape Canaveral i Florida, eksploderte i en fart av 20.000 kilometer i timen, 60 kilometer over Dallas. Alle syv astronautene om bord omkom.

I Florida ventet astronautenes familier forgjeves på at deres elskede skulle vende tilbake fra det som var planlagt som en rutineflyging for den 22 år gamle «Columbia»-fergen, av astronautene kjærlig omtalt som «den gamle damen».

I en kort lakonisk kommentar fra romfartsledeslen NASA het det bare: «Den er borte.»

Første israeler

Om bord i «Columbia» var Israels første astronaut, Ilan Ramon, som ga sine landsmenn noe å feire da han ble sendt ut i rommet 16. januar. Med gårsdagens forlis ble israelerne atter banket tilbake til den velkjente følelsen av skjebnesvanger ulykke.

Den 48-årige obersten har vært forsidestoff i israelske medier på grunn av sin romferd. En patriot, som skapte håp for sine landsmenn i en tid full av dysterhet og blodsutgytelser — slik har israelske medier beskrevet lufthelten som deltok i Yom Kippur-krigen i 1972 og krigen i Libanon i 1982.

Bombet irakisk reaktor

Han gjorde en fantastisk karriere i forsvaret, og var blant annet med på å bombe en irakisk atomreaktor i 1981. Angrepet var en stor israelsk seier, fordi pilotene fløy i flere timer i fiendtlig arabisk luftrom uten å bli oppdaget. Det lyktes bare fordi de fløy i så tett formasjon at radarsignalet liknet det et rutefly avgir.

I 1997 begynte Ramon å forberede seg på turen med romfergen, der han en stor del av tiden har arbeidet med kameraer i et forskningsprosjekt for det israelske romfartsagenturet. Prosjektet gikk ut på å studere hvordan ørkensand og andre partikler i jordens atmosfære påvirker regn og temperaturer.

Overlevde Auschwitz

Ramons mor og bestemor overlevde begge Auschwitz, og astronauten viste dem ære ved å ta en liten blyanttegning med tittelen «månelandskap» tegnet av en 14-årig gutt som ble slått i hjel i den fryktete utryddelsesleiren under annen verdenskrig.

Amerikanske myndigheter strammet sikkerheten omkring romfergen nettopp på grunn av den israelske piloten, og de terrortruslene hans deltakelse i prosjektet kunne avføde. Og i går etter styrten avviste atskillige eksperter derfor at det kunne være snakk om terrorisme.

<b>HELT AV ISRAEL:</b> Ilan Ramon var en høyt verdsatt pilot i Israels luftvåpen.<p/> FOTO: NASA/REUTERS<p/>