Nord-Koreas ubestridte leder Kim Jong-il er død, 69 år gammel. Han rakk bare å sitte 17 år ved makten, som han overtok som tronfølger da faren Kim Il-sung døde i 1994.

Formelt var han generalsekretær i landets eneveldige kommunistparti, Koreas Arbeiderparti, formann i Den nasjonale forsvarskommisjonen og øverstkommanderende for landets væpnede styrker.

Han er blitt anklaget for brutale og dystre forbrytelser og overgrep mot utlendinger og egne landsmenn.

Men han var også beryktet som en playboy som levde et til dels utsvevende liv med omfattende pengebruk og offisielt anerkjente elskerinner, ifølge enkelte kilder.

«Den kjære leder»

Kim Jong-il nådde aldri sin far Kim Il-sungs høyder, verken når det gjaldt ubestridt autoritet og makt, eller når det gjaldt omtale og persondyrking.

Det var da også vanskelig ettersom faren Kim Il-sung ble utropt til president i Nord-Korea for evig tid etter sin død. Kim Jong-il måtte nøye seg med å kalles Den store leder, alternativt Den kjære leder.

Nord-Koreas regjeringskontrollerte medier har likevel hyllet Kim Jong-il for å ha videreutviklet farens «juche»-filosofi, først og fremst en ideologi om å stole på egne krefter. Mange kritikere vil mene at den først og fremst har bidratt til at Nord-Korea lever isolert og i sin egen verden. I hans tid er blant annet en ny tidsregning innført i Nord-Korea: juche-tidsregningen, som begynner med år 1 i 1912, året for faren Kim Il-sungs fødsel. Vårt 2011 er altså juche 100.

Kim ble utpekt til å være farens etterfølger allerede i 1980, men hadde angivelig ingen virkelig maktposisjon før i 1991, da han overtok kontrollen med de væpnede styrkene, tross mangelen på egen militær erfaring. Etter at faren døde i 1994, gikk det også tre år før han overtok ledelsen av kommunistpartiet.

Playboy og kyniker

Ifølge landets egne medier skal Kim også ha vært en stor komponist og ha skrevet seks operaer i løpet av to år. Han skal også personlig ha tegnet det som kalles Juche-tårnet i hovedstaden Pyongyang, ifølge offisielle, nordkoreanske data referert av den britiske kringkastingen BBC.

Selv hans fødsel er det strid om. Gamle, sovjetiske arkiver sier at han ble født på russisk territorium i Sibir i 1941, en tid da faren oppholdt seg i Sovjetunionen.

Hans offisielle, nordkoreanske biografi hevder derimot at Kim Jong-il ble født ett år senere i en tømmerhytte på farens geriljabase på Nord-Koreas høyeste fjell. Det siste passer i hvert fall best til den nordkoreanske heltedyrkelsen.

Sørkoreanske etterretningskilder tegner et bilde av Kim som en forfengelig playboy med permanent i håret, platåsko og en forkjærlighet for fransk konjakk.

Men skinnet av en eksentriker kan bedra. Politiske ledere som fikk anledning til å møte ham, har beskrevet en mann som var fullt på høyden med temaene de snakket om, og som viste fram PC-en sin med adgang til internett og CNN.

Kommunistisk monarki

Som øverste sjef for Nord-Koreas spesialstyrker på store deler av 1970— og 1980-tallet var han trolig ansvarlig for terrorhandlinger som sprengningen av et sørkoreansk passasjerfly med 115 mennesker om bord.

Og som øverste politiske og militære leder siden farens død, kan han vanskelig unndra seg ansvaret for kanskje 200.000 i fangeleirer under grusomme forhold, ifølge The Far Eastern Economic Review, og en politikk som gang på gang har kastet befolkningen ut i sult og nød.

Nord-Korea kaller seg og regnes av mange som et av de siste sosialistiske eller kommunistiske land. Andre har kalt Nord-Korea det eneste kommunistiske monarki, der lederrollen går i arv.

«Et kommunistisk land? Snarere et føydalt militærdiktatur kontrollert av noen hundre familier», het det i en omtale i den tyske avisen Die Zeit for noen år siden.

Ifølge nordkoreanske medier vil Kim Jong-ils sønn Kim Jong-un nå overta som leder.