Valgdagsmålinger utført av «Senter for frie valg og demokrati» (CeSID) i Beograd viste i går kveld at ultranasjonalisten Tomislav Nikolic hadde fått ca. 40 prosent av stemmene, mens president Boris Tadic havnet fire-fem prosentpoeng bak.

Det betyr at de to møtes til en andre og avgjørende valgomgang søndag 3. februar, akkurat slik de gjorde ved forrige presidentvalg.

Resultatet betyr at nasjonalisten Nikolic er den mest populære kandidaten, til tross for at EU har prøvd å gi den sittende presidenten flere hjelpende dytt i ryggen de siste ukene.

EU ønsker intenst at Boris Tadic ikke skal bli kastet. Han er både moderat og tilsnakkendes, og det er bred enighet i Europas hovedsteder om at han er å foretrekke nå når Kosovo skal rive seg løs og bli selvstendig — trolig om noen få uker.

Symbolsk viktig

Nikolic har kjørt hard valgkamp på at Serbia aldri må gi fra seg Kosovo - og tydeligvis vunnet på det. Han har pekt på Russland som landets beste venn og allierte, og bruker harde ord om EU. Nikolic er også sterkt kritisk til krigsforbryterdomstolen i Haag, der hans partileder sitter tiltalt. Partiet hans, SRS, var i sin tid et støtteparti til Slobodan Milosevic.

Også Tadic er imot selvstendighet for Kosovo, i likhet med praktisk talt alle serbiske politikere. Men han ønsker seg først og fremst sterke bånd til Europa. Det ventes at han vil ta tapet av provinsen relativt pent, i alle fall sammenlignet med både statsminister Vojislav Kostunica, som er en sann nasjonalist, og ultranasjonalisten Nikolic.

Presidenten sitter ikke med veldig mye makt i Serbia, men har stor symbolsk betydning - ikke minst i vanskelige tider, som landet nå er inne i.

Da EU-kommisjonen før helgen kunngjorde at de tar sikte på at serbere i fremtiden ikke skal trenge visum for å besøke EU, var det et tydelig håndslag til Tadic.

Samtidig må Tadic unngå stempelet som en nyttig idiot for stormaktene i spillet om Kosovo.

EUs balansekunster blir ikke enklere av at unionen selv er splittet. Mange hadde ønsket å ta det første steget mot medlemskapsforhandlinger nå, gjennom å signere en stabiliserings- og assosieringsavtale med Serbia. Men Nederland og Belgia sier nei, fordi de mener serberne ikke har gjort nok for å fakke krigsforbryterne fra krigen i Bosnia.

Rekordhøy deltakelse

Skal Boris Tadic vinne den siste og avgjørende valgomgangen 3. februar, må han få to velgergrupper opp av sofaen: Ungdom og kvinner.

EUs visumutspill rettet seg mot nettopp mot en av disse: Mangelen på reisefrihet rammer særlig unge, enten de vil studere, søke arbeid eller bare se seg om.

Valganalytikere mener høy valgdeltakelse vil være avgjørende for president Boris Tadics muligheter for gjenvalg. Slik sett kunne han glede seg i går: Over 60 prosent avga sin stemme, som er historisk høyt etter serbiske forhold.

Nikolics seier i første runde var i tråd med spådommene fra meningsmålingene. Men velgerne hadde i alt ni kandidater å velge mellom, og målingene har vist at Tadic vil gjøre det best når velgerne bare har de to å velge mellom. Men det er et svært jevnt løp.

Ultranasjonalisten Nikolic holdt i går fast ved at han mener Russland står nærmere serberne enn EU. Russland støtter Serbia i motstanden mot uavhengighet for Kosovo.

Nikolic avviser også tanken på en samarbeidsavtale dersom EU-landene anerkjenner Kosovo som selvstendig nasjon - noe nesten alle har sagt de vil gjøre.

ØST ELLER VEST: En serber gjør sin borgerplikt i et stemmelokale i Zvecan i Kosovo i går. Trolig må de gå til stemmeurnene igjen om et par uker. FOTO: DAMIR SAGOLJ, REUTERS
DAMIR SAGOLJ