Forespørselen fra Iraks nye statsminister Iyad Allawi, som i neste uke formelt overtar som landets høyeste politiske leder, kom ikke ut av løse luften.

Når Allawi ber NATO bidra til opplæring av landets sikkerhetsstyrker, er grunnen enkel. Noe mer håndfast ville alliansen ikke greie å enes om. Det har Irak fått beskjed om gjennom diplomatiske kanaler.

— Det er ikke tilfeldig at trening er det minst kontroversielle av alle tenkbare oppdrag i Irak. For NATO er det viktig å kunne stå helt samlet i Irak-innsatsen, sier en sentral diplomatisk kilde i NATO til Bergens Tidende.

Derfor er det neppe grunnlag for den dramatiske tonen NATOs generalsekretær Jaap de Hoop Scheffer anla på en pressekonferanse i går:

— NATO kan ikke slenge døren i ansiktet på denne irakiske statsministeren, sa han.

Det gjør NATO heller ikke. Stats- og regjeringssjefene i alliansen vedtar ganske sikkert treningstilbudet over en middag på toppmøtet i Istanbul i neste uke.

Men dette er en nødlanding for alliansen. I vinter var det snakk om en NATO-innsats i langt større målestokk. På det uformelle forsvarsministermøtet i München i februar ønsket USAs Donald Rumsfeld at NATO skulle påta seg å lede en stor stabiliseringsstyrke i Irak. De europeiske allierte signaliserte, mange motvillig, at det ville alliansen nok gjøre. De sterkeste kritikerne av den USA-ledede krigen i Irak, Tyskland og Frankrike, sa de ikke ville bidra med tropper selv, men de ville heller ikke blokkere at NATO påtok seg et oppdrag.

Det siste ble sett på som et bevis på at sårene var i ferd med å gro mellom USA og viktige europeiske allierte, etter den harde striden om krigen i Irak.

Siden har bombene smelt og dødstallene stadig steget i Irak, samtidig som bildene fra Abu Ghraib-fengselet har inntatt verdens medier. Til tross for at en ny FN-resolusjon legitimerer innsats i Irak, finnes ingen politisk vilje, kanskje heller ikke mot, i mange allierte land til å hjelpe USA og Storbritannia med å la NATO gå inn i Irak i egentlig forstand.

Bakom spøker også den ikke helt vellykkete operasjonen i Afghanistan. NATO har 6400 soldater i landet nå, men nesten alle er i den nokså trygge hovedstaden Kabul. NATO har flere ganger lovet å utvide operasjonen til flere deler av landet, men landene nøler med faktisk å følge opp sine løfter ved å stille med styrker.

BOMBER FØR MØTET: NATO-toppmøtet i Istanbul fikk en blodig opptakt da to bomber eksploderte i Ankara og Istanbul i går. Fire ble drept. Tyrkisk politi arresterte tre personer mistenkt for å ha vært innblandet i den ene eksplosjonen. <p/> FOTO: REUTERS