ATLE M. SKJÆRSTAD

Uhemmet voldsbruk. Halshogging av kidnappete. Bilbomber. Ekstreme terrorangrep mot amerikanske og internasjonale hovedkvarter og shiamuslimer.

Skal vi tro internasjonale terroreksperter er hjernen bak alt dette Abu Musab al-Zarqawi (38), en jordaner som har erklært krig mot jøder og korsfarere. Og som har fått den spredte nasjonalistiske motstanden i Iran til å bli en religionskrig mellom shia— og sunnimuslimer.

ELEKTRONISKE ARKIVER svømmer over av opplysninger om mannen som kan ødelegge dagens irakiske valg.

Men bilder er det få av.

Like lite som beretninger fra personer som har møtt den myteomspunne terrorlederen som har gjort vold - jo blodigere, jo bedre - til sitt varemerke.

Noen mener hans rolle som terrorist er betydelig overdrevet. Suksess hadde han ikke som terrorist hjemme i Jordan der hans fremste mål, etter at han kom tilbake fra Afghanistan på slutten av 1980-tallet, var kong Hussein.

Men nå har Osama bin Laden, som tidligere oppfattet al-Zarqawi som en annenrangs terrorist, trykket ham til sitt bryst. I en fersk video utroper han al-Zarqawi til leder for al Qaida i Irak. Det kan oppfattes som at al Qaida har rekrutteringsproblemer, og at terrornettverket må bruke folk det tidligere har avvist.

IRAKERNE FRYKTER ham imidlertid. En video, offentliggjort sist helg, har fått irakerne til å fryse på ryggen.

Her erklærer al-Zarqawi valget krig. Han kritiserer landets shiaflertall for å støtte det som ble kalt «et valg holdt under amerikansk okkupasjon».

I direkte tale betyr det at shiamuslimene er forrædere mot sitt land.

Stadig flere «vanlige folk» sier de ikke vil stemme. Attentatet mot hovedkvarteret til statsminister Allawi har gjort inntrykk: «Når han kan slå til slik, kan han vel også slå til mot meg», er omkvedet.

ABU MUSAB AL-ZARQAWI kommer fra industribyen Zarq, noen mil nord for Jordans hovedstad Amman.

Hans virkelige navn er Ahmed Fadeel al-Khalayleh, og han er etnisk palestiner ifølge etterretningsrapportene som finnes om den flyktige skikkelsen.

Noen religiøs grubler var han ikke, snarere en småkriminell ungdomsforbryter som satt fengslet for et voldtektsforsøk før han en gang på slutten av 1980-tallet dro til Afghanistan for å kjempe med mujahedin mot sovjetrusserne. Akkurat det var han for sent ute til, men det bidro til å forme ham, og til å skape plattformen for den angivelige blodtørstige terroristen han er i dag.

Etter et nytt fengselsopphold i Jordan, nå fordi det ble funnet våpen i hjemmet hans, dro han tilbake til Peshawar i Pakistan etter at han var satt fri i et generelt amnesti. Flyktningleirene i og ved Peshawar var et av rekrutterings- og treningssentrene for Taliban, og det var her han skal ha kommet i kontakt med Osama bin Laden.

Etter hvert som Taliban tok over i Afghanistan etablerte al-Zarqawi sin egen treningsleir utenfor Herat i det vestlige Afghanistan. Rekruttene var i hovedsak fundamentaliske jordanske og palestinske ungdommer fra hjembyen Zarq og de palestinske flyktningleirene rundt byen.

HANS STYRKE I DAG skal være at han har klart å skape allianse mellom sine islamske terrorister og restene av Saddam Husseins sunnimuslimske tilhengere. Alliansen er kommet i stand fordi al-Zarqawi er en glødende motstander av shiamuslimene.

Det er antatt at han har hovedkvarteret i eller i nærheten av Fallujah. Han flytter mye rundt, og det hevdes at han fra tid til annen søker tilflukt i Iran når amerikanernes jakt på ham blir for intens.

Uten at det er direkte bekreftet skal han ha unnsluppet flere amerikanske rakettangrep. Og for hvert angrep han overlever, jo større blir myten om terroristen som har gjort halshogging av gisler, noen ganger tatt opp på video og vist på fjernsyn, til et av sine varemerker.

Noen hevder at det er grådighet, ikke religiøs overbevisning, som driver ham. Han er egentlig ikke noen intellektuell leder, slik Osama bin Laden er, men først og fremst en dyktig organisator og kanskje en karismatisk leder. Ideene han følger og bruker er først og fremst definert av andre islamistiske ledere. Han er flere ganger knyttet til Ansar al-Islam, den kurdiske islamistiske gruppen som vi i Norge kjenner som Mullah Krekars organisasjon. Ansar al-Islams hovedkvarter og treningsområder ble utslettet under det amerikanske angrepet mot Irak, men det hevdes at den igjen er aktiv, og at den har festet et nytt sterkt grep rundt oljebyen Mosul i Nord-Irak.

TATT I BETRAKTNING alle terrorhandlinger som tillegges al-Zarqawi og hans organisasjon, er det grunn til å reise spørsmålet om han er virkelig? Eller om det er en myte som er spunnet rundt en skikkelse som nok har mange liv på samvittigheten?

Men da melder et nytt spørsmål seg: Hvem er det i så fall som står bak denne myten? Vedkommende person eller organisasjon må se seg tjent med akkurat det. For å skape forvirring og frykt som skal til for å rasere det demokratiske eksperimentet som det irakiske valget i dag representerer.

VIRKELIGHET: Gisseltakinger er blitt dagligdags i Irak. Disse tyrkiske gislene, Soner Sercali (t.h.) og Murat Kizil, blir voktet av al-Zarqawis gruppe med hetter på hodene - og ble på videoopptaket truet med halshogging.<br/> FOTO: EPA
MYTE? Abu Musab al-Zarqawi slik han - etter det eneste kjente bildet av ham fra nyere tid - skal se ut.<br/> FOTO: REUTERS/SCANPIX