Et eventuelt vannfunn vil også gjøre det mye lettere for mennesker å besøke Mars, heter det i vitenskapstidsskriftet Science. En detaljert rapport om letingen etter vann skal offentliggjøres i Science torsdag, men detaljer fra rapporten er allerede lekket ut.

"Mars Odyssey" har først og fremst søkt etter hydrogen, som kan finnes i et islag rett under planetens overflate. Forsker Knut Jørgen Røed Ødegaard ved Universitetet i Oslos Astrofysiske Institutt mener opplysningene i Science er meget oppsiktsvekkende.

"En forventet sensasjon"

— Dette er særdeles banebrytende, en sensasjon om enn en forventet sensasjon. Forskere hadde ventet å finne vann på Mars, men ikke så raskt, ikke i så store mengder og ikke så nær overflaten, sier Røed Ødegaard til NTB.

Vann i flytende form - altså verken som is eller som damp - regnes som en forutsetning for at det skal eksistere liv av den typen vi kjenner fra jorda. Mange astronomer mener det i sin tid var store mengder vann på Mars-overflaten, men at dette vannet nå er forsvunnet.

Hvor det ble av, er det ingen som vet. Men hvis det kan bevises at vannet har rent ned under overflaten og frosset til is der, kan det gi nøkkelen til en helt ny forståelse av hvordan Mars utviklet seg, og dermed bidra til planleggingen av bemannede ferder til planeten.

Mye enklere reise

— Hvis det virkelig er vann på Mars, vil det gjøre opphold på planeten svært mye enklere. De største problemene med en ferd dit, vil da knytte seg til transportetappene og ikke til selve oppholdet, sier Knut Jørgen Røed Ødegård til NTB.

"Mars Odyssey" ble skutt opp i april i fjor, og begynte i februar i år sin kartlegging av mineraler og kjemiske elementer på planetens overflate. Sonden registrerer også stråling, for å finne ut om en eventuell bemannet Mars-ferd vil være utsatt for strålefare.

Planeten Mars er ett av verdensrommets mest studerte og omdiskuterte himmellegemer. I tillegg til bildene fra "Mars Odyssey" gransker NASA også data fra sonden "Mars Global Surveyor", som nylig har sendt tilbake bilder av støvstormer på planetens overflate.

(NTB)

LIV PÅ MARS?: De første menneskene vil lande på Mars i begynnelsen av neste århundre, kanskje allerede rundt år 2010. Slik forestiller en NASA-illustratør seg den historiske situasjonen. I bakgrunnen Mons Olympos, den største vulkanen i solsystemet. Den amerikanske romsonden "Mars Odyssey" har kanskje funnet beviset for at det virkelig er is på mars. Is betyr vann, og vann betyr mulighet for liv. ILLUSTRASJON: NASA