Mannen som må ta ansvar for hyperinflasjonen i landet, kjemper for en sjette periode ved makten.

Tusenvis av tilhengere var samlet for å feire lederens 84-årsdag i den sørlige grensebyen Beitbridge lørdag. Det var ventet at Mugabe ville åpne sin valgkampanje under den storslåtte festen.

På den andre siden av grensen, i Musina i Sør-Afrika, demonstrerte 300 eksil-zimbabwere med krav om «frie og rettferdige valg».

– Mugabe feirer, over der i Beitbridge. Samtidig som folket lider. Infrastrukturen har kollapset, samtidig bruker han millioner på sin egen bursdagsfeiring, sier Peter Nkululeko, en av demonstrantene.

Regningen etter bursdagsfeiringen på svimlende tre billioner zimbabwiske dollar.

Mugabe og regjeringspartiet ZANU-PF har ledet Zimbabwe inn i økonomisk krise med hyperinflasjon på 100.000 prosent i januar, og konstant mangel på en rekke basisvarer.

Et brød, når det er mulig å oppdrive, koster rundt 5 millioner zimbabwiske dollar.

Ønsker forandring

– Vi er lei av å lide. Vi vil ha forandringer, sier en mann, som ikke ønsker å oppgi navnet sitt, ved en stadion i Mutare, der Mugabes utfordrer Morgan Tsvangirai åpnet sin valgkamp lørdag.

Tsvangirais parti Bevegelsen for demokratisk forandring (MDC) har kommet nærmest å kaste Mugabe fra makten i de siste valgene, men er svekket av regjeringens kamp mot anti-Mugabe-aktivister og intern splittelse.

– Alle i Zimbabwe er fanget i et diktatorstyre. Vi blør, men vi marsjerer videre. Vi er svake og sultne, men vi er sterkere med vrede, sa Tsvangirai til sine tilhengere.

Han lovet å kaste Mugabe fra makten i presidentvalget i mars.

– Vanstyre

Men Mugabe møter også hard konkurranse fra sin tidligere finansminister Simba Makoni.

Makoni sa for tre uker siden at han stiller som motkandidat etter å ha konsultert medlemmer i ZANU-PF om landets økonomiske krise. Han ble utvist av partiet i forrige uke, men har blitt godkjent som uavhengig kandidat.

Makoni anklager Mugabe for vanstyre og for å ha bidratt til at den en gang så lovende nasjonen nå er regionens fattigste. Men den tidligere finansministeren lover å snu utviklingen. Det er økonomi det kommer til å dreie seg om i valgkampen.

– Denne gangen kan ikke Mugabe komme utenom det. Han vil bli nødt til å prate om smør-og-brød-saker, om hvordan han skal gjenreise landets økonomi, sier den politiske analytikeren John Makumbe.

PHILIMON BULAWAYO