Enhetskirken opplyser at Moon ble alvorlig syk i forrige måned som følge av lungebetennelse. Mandag døde han på et sykehus i bevegelsens hovedkvarter i Gapyeong i Sør-Korea.

— Nå som han er reist til himmelen, er vi alle i dyp sorg, sier Bo Hi Pak, en av Moons nære medarbeidere.

Det er foreløpig ikke bestemt om Moon vil bli lagt på paradeseng, men tilhengerne vil få mulighet til å be ved et alter med et bilde av ham.

— Han var vår far og Guds Messias. Kroppen hans var spesiallaget av Gud, så vi trodde han ville bli hundre år gammel, sier Bo Hi Pak.

Massebryllup

Mens tilhengerne hyller Moon som en guddommelig skikkelse, hevder kritikere at Enhetskirken er en farlig sekt. Bevegelsen er også kjent under navnene Den forente familie og Familieføderasjonen for verdensfred og enighet.

Anklagene mot bevegelsen dreier seg blant annet om at den hjernevasker medlemmene, av kritikere ofte omtalt med det nedsettende uttrykket «Moonies».

Enhetskirken er kjent for å arrangere massebryllup, og så sent som i vår ble over tusen par viet av Moon.

På det meste har flere ti tusen mennesker blitt viet under seremonier holdt på idrettsanlegg. Parene har ofte ikke kjent hverandre på forhånd, og noen av dem har ikke en gang snakket samme språk.

Fotball og fiskeri

Sun Myung Moon ble født i 1920 i det som i dag er Nord-Korea, og allerede som 15-åring skal han ha hatt en Jesus-visjon.

Enhetskirken ble grunnlagt i 1954, ett år etter at Koreakrigen tok slutt. Etter hvert vokste den til en verdensomspennende bevegelse som i dag hevder å ha flere millioner medlemmer.

Men det omstridte kirkesamfunnet, som av mer tradisjonelle kristne grupper anklages for kjetteri, utviklet også en omfattende næringsvirksomhet.

Forretningsimperiet har blant annet omfattet anleggsvirksomhet, fiskeri og en rekke utdanningsinstitusjoner. I dag eier bevegelsen både den amerikanske avisa Washington Times og fotballklubber i Brasil og Sør-Korea.

I tillegg kontrollerer Enhetskirken de viktigste leverandørene av fisk til sushirestauranter i USA.

Satt i fengsel

Moon bodde selv en årrekke i USA, hvor han på begynnelsen av 1980-tallet måtte sone en dom på ett års fengsel for skatteunndragelse.

Noen år tidligere fikk han møte president Richard Nixon i Det hvite hus, en anledning han brukte til å be amerikanerne tilgi Nixon for Watergate-skandalen.

Enhetskirkens grunnlegger fikk til sammen 14 barn med kona Hak Ja Han. Deres yngste sønn, Hyung Jin, overtok som bevegelsens øverste leder i 2008.

SORG: En kvinne ber en stille bønn for sin åndlige leder.
REUTERS