Elleve sjøfolk er brakt uskadde i land, mens 14 andre er igjen på skipet "Limburg", ifølge tjenestemenn i Jemen. Det var søndag formiddag fortsatt uklart om noen ble skadd i eksplosjonen.

— Situasjonen er alvorlig. Vi gjør det vi kan for å slukke brannen, men flammene fortsetter å blusse opp på grunn av oljen, sier en tjenestemann.

Mye av oljen om bord på skipet har allerede lekket ut i sjøen, og skipet var søndag formiddag i ferd med å synke, ifølge en fransk diplomat. Han sier dessuten at eksplosjonen kan ha skyldtes et terrorangrep.

— En liten båt med sprengstoff kjørte inn i tankeren, sier visekonsul Marcel Goncalves.

Han mener angrepet ligner på det som et amerikansk tankskip ble utsatt for i oktober 2000. Et mannskap på 17 døde da mistenkte al-Qaida-medlemmer angrep "USS Cole". Tjenestemenn fra regjeringen i Jemen avviste tidligere på dagen at eksplosjonen skyldtes et terrorangrep.

Gigantskipet "Limburg" var på vei inn mot havnebyen Mina al-Dabah like ved Rødehavet for å laste råolje. Om bord var det allerede 397.000 fat råolje fra Iran. I Jemen skulle ytterligere 1,5 millioner fat tankes på skipet.

Skipet befant seg om lag 70 mil øst for Aden, og den voldsomme brannen førte etter hvert til at området ble dekket av en kjempemessig røyksky, opplyser journalister på stedet.

Jemen har det siste året arrestert mer enn 100 mistenkte medlemmer av al-Qaida og andre islamittiske grupper. Familien til Osama bin Laden kommer fra Jemen.

(NTB)