De bygger denne teorien på et vel centimeter stort fossil, som ble funnet i Yunnan-provinsen sørøst i Kina i 1985. Det forsteinede avtrykket av hodeskallen kan være et minne om de nåværende pattedyrenes nærmeste forgjengere.

– Funnet har stor betydning for vitenskapsfolk som forsøker å kartlegge pattedyrenes tidligste utviklingshistorie, sier den kinesisk-amerikanske forskeren Zhexi Luo. Hodeskallen tyder på at dyret hadde stor hjerne og vel utviklede ører.

Luo og hans kinesiske kollega Ailin Suns teorier er beskrevet i nyeste utgave av tidsskriftet Science. Luo arbeider ved Carnegie-museet for naturhistorie i Pittsburgh i USA.

«Missing Link» er ingen vitenskapelig betegnelse, men et populært uttrykk for et manglende mellomledd i dyrenes og menneskenes utviklingshistorie. Det har vært brukt både om leddet mellom krypdyr og pattedyr, og leddet mellom menneskeaper og mennesker.

NTB-AFP