Den makedonske hæren gikk torsdag ettermiddag inn i Vakcince og tok delvis kontroll, uten at sivile ble såret, opplyste innenriksminister Ljube Boshkovski.

Soldatene vil ta landsbyen hus for hus fra de albanske opprørerne og evakuere sivile som er tilbake, men aksjonen har alt kostet sivile liv.

En familie på seks skal ha blitt drept da en granat traff kjelleren i huset der de var i dekning i Slupcane, opplyser geriljalederen Sokoli i Den nasjonale frigjøringshæren som de albanske opprørerne kaller seg i Makedonia. Fire mennesker ble såret. En mann ble drept i en annen landsby, Orizare, som også kontrolleres av geriljaen. Sokoli oppga navnene på de sju som skal være drept.

En annen geriljaleder ved navn Shpati, hevdet på telefon til nyhetsbyråene at ti ble drept i Slupcane, og i alt 11 sivile er blitt drept i hærens offensiv torsdag. Ingen andre kilder kan bekrefte opplysningene.

Artilleri mot hus Offensiven er det mest omfattende forsøket til nå på å drive geriljaen fra tilholdsstedene i fjellandsbyene, der de har holdt til siden mars. Da tok de kontroll over en kjede av landsbyer nord for byen Kumanovo.

Fire makedonske stridsvogner ble oppmarsjert ovenfor landsbyen Vakcince. Også tungt artilleri, granatkastere og kamphelikoptre ble tatt i bruk. Hæren skjøt ikke bare mot landsbyene der opprørerne holder til, men også mot mål langt inne i fjellområdene mot grensen til Kosovo og Serbia.

I morgentimene og utover formiddagen gjenlød området av intens skyting, til rundt middagstid. Utover ettermiddagen lød det sporadisk skyting og journalister var vitne til to helikopterangrep.

Opprørerne sendte ut en melding om at de trengte medisinsk hjelp, men en humanitær organisasjon sa at intense kamper gjorde det umulig å gå inn i Slupcane med hjelp til sårede. En rekke andre landsbyer ble også angrepet av de makedonske styrkene.

Ti tusen isolert Det antas at 10.000 albanske sivile er isolert i hjemmene sine i landsbyene som geriljaen kontrollerer. Både kvinner, gamle menn og barn skal ha gjemt seg i kjellere for å berge seg fra skytingen.

Myndighetene hevder at geriljaen bruker dem som menneskelige skjold og hindrer dem fra å flykte. Selv om myndighetene nesten daglig har oppfordret sivile til å forlate landsbyene, har bare noen få tusen gjort det.

Torsdag morgen kunngjorde Makedonias regjering at hæren innleder en offensiv for å drive geriljaen ut av en gruppe landsbyer den har holdt i flere uker.

Oberst Blagoja Markovski sa at hæren skal beleire ti landsbyer, og isolere og spre geriljastyrkene. Soldatene vil gå inn i landsbyene én etter én og evakuere de sivile.

NATOs generalsekretær George Robertson kritiserte torsdag nok en gang de albanske opprørerne og sa at de ikke har noen plass i forhandlinger om Makedonias framtid. — Det er ingenting som rettferdiggjør at borgere tar til våpen mot landets regjering, sa Robertson. Han uttrykte støtte til den ferske koalisjonsregjeringen som forholder seg til moderate albanske politikere.

NTB-AFP-REUTERS