Lokale myndigheter frykter at dødstallet vil stige etter at de enorme naturkreftene blant annet jevnet hele boligkvartaler med jorden i byen Washington i Illinois.

Byen ble spesielt hardt rammet av det myndighetene kalte en «stor og ekstremt farlig tornado».

Mange skadde

— Vi har fått opplysninger om boliger som er blitt jevnet med jorden og tak som er blåst av, sier Sara Sparkman, talsmann for helsemyndighetene i Tazewell i Illinois.

To av de døde var 80 år gamle Joseph Hoy og hans 78 år gamle søster Frances.

— Det skjedde så fort, sier likskuemannen Mark Styninger i Washington County.

Lokale medier melder om at minst 37 skadde er brakt til sykehus for behandling.

- Farlig

Titusenvis av hjem mistet strømforsyningen og flyselskapene måtte sette flyene på bakken på grunn av uværet. Det nasjonale værsenteret opplyste søndag at de hadde mottatt 79 rapporter om tornadoer.

— Vi står overfor en farlig situasjon, og uværet har nettopp startet, opplyser vaktleder Laura Furgione i den nasjonale meteorologitjenesten.

President Barack Obama får jevnlige oppdateringer om utviklingen.

Uværet var søndag på vei i retning Chicago, og store deler av Midtvesten er ventet å bli rammet av tornadoer, tordenvær og haglvær. Været beveger seg svært raskt og kan ramme overraskende i løpet av minutter, advares det om. Befolkningen er bedt om å holde seg innendørs og i første etasje av bygningene.

TORNADO: Et stillbilde fra en video viser tornadoen i USA.
REUTERS/ANTHONY KHOURY