Den radikale gruppa Islamsk hellig krig påtok seg ansvaret for angrepet i en telefon til nyhetsbyrået AFP.

Ukjent antall

Angrepet kom klokka 18.30 norsk tid, da jødene begynte sabbaten. Et ukjent antall gjerningsmenn åpnet ild mot bosettere som var på vei til det hellige stedet Patriarkens grav fra bosettingen Kiryat Arba, øst i byen. Angrepet førte til kraftige kamper mellom væpnede palestinere og israelske soldater som rykket ut. Det ble også kastet granater mot soldatene.

Det er uklart hvor mange av de drepte som er bosettere og hvor mange som er soldater.

Krisesamtaler

Ifølge israelsk radio tok det redningstjenesten over 40 minutter å nå de skadde på grunn av kampene. Det kunne fortsatt høres skyting i byen to timer etter det første angrepet, ifølge en korrespondent for nyhetsbyrået AFP.

Tilstanden til flere av de skadde skal være alvorlig.

Det er den mest alvorlige hendelsen i byen, der omkring 450 israelere bor omgitt av rundt 130.000 palestinere, siden begynnelsen av det palestinske opprøret for to år siden.

Ledende tjenestemenn i det israelske forsvaret møttes til krisesamtaler etter angrepet, ifølge avisen Haaretz. Militæroffiserer var fredag kveld på vei til stedet for å planlegge et militært svar på angrepet.

Observatørstyrke

I forrige måned gjennomførte den israelske hæren en delvis tilbaketrekking fra de reokkuperte palestinske områdene av byen.

Hebron ble delt under en midlertidig fredsavtale i 1997. En norskledet internasjonal observatørstyrke (TIPH) overvåker sikkerhetssituasjonen for palestinerne i byen.

Ole Madslien leder den norske delen av observasjonsstyrken. Han sier til NTB at det er vanskelig å si hvilke konsekvenser dette angrepet vil få.

— Det er vanskelig å si, men jeg vil tro det ender med portforbud i lengre tid. Akkurat nå er det lite vi kan gjøre, vi er et stykke unna gamlebyen. Vi patruljerer ikke på kveldstid. Det er for skummelt, sier Madslien til NTB.

(NTB)