Skjelvet hadde episenter 170 kilometer vest for hovedstaden Lanzhou i Gansu-provinsen.

— Flere enn 21.000 bygninger har fått omfattende skader og over 1.200 har rast sammen, opplyser jordskjelvsenteret i provinsen.

De sier at skjelvet hadde en styrke på 6,6 og var svært grunt, bare ti kilometer under jordoverflaten. Det amerikanske jordskjelvsenteret oppgir at skjelvet hadde en styrke på 5,9.

Flere etterskjelv

Lokale myndigheter melder at minst 73 mennesker mistet livet i jordskjelvet og at rundt 300 er alvorlig skadd.

— Jeg var inne på verkstedet mitt. Jeg følte kraftig risting, og løp ut i bakgården med en gang. Fabrikken vår ligger i første etasje, og da jeg kom ut, så jeg at hele bygningen ristet kraftig. Den er med sine 18 etasjer den høyeste i området, forteller en fabrikkarbeider til nyhetsbyrået AFP.

Mange etterskjelv ble registrert i tiden etter det første skjelvet, det kraftigste av dem med en styrke på 5,6.

Gansu-provinsen er en av de provinsene i Kina som har lavest befolkningstetthet, men storbyen Dingxi ligger midt i det hardest rammede områdene. Den har omtrent 2,7 millioner innbyggere.

Vanskelig redningsarbeid

Soldater og spesialtrente redningsmannskaper var på vei til det rammede området, men redningsarbeidet i den fjerntliggende fjellregionen er vanskelig.

— Det er meldt kraftig regn i det rammede området, noe som vil hindre redningsarbeidet og øke faren for jordskred, opplyser Røde Kors.

Hele det vestlige Kina er svært utsatt for jordskjelv. Tidligere i år mistet 200 mennesker livet da et skjelv med en styrke på 6,6 rammet naboprovinsen til Gansu, Sichuan, fem år etter at nesten 90.000 mennesker omkom i et stort skjelv i samme provins.

Grunne jordskjelv har potensial til å være svært ødeleggende.