Ti timer etter ulykken var 71 russiske gruvearbeidere bekreftet omkommet, mens 46 fortsatt satt innesperret i de røykfylte gruvesjaktene. Dødstallet kan dermed komme til å stige kraftig. Ulykken er den verste i russiske gruveindustri på over ti år.

–71 omkomne er funnet, opplyste en tjenestemann ved redningsenteret som ble etablert ved Uljanovskaja-gruven etter ulykken. Gruven ligger i Kemerovo-regionen nær grensen til Mongolia.

Mye røyk

Eksplosjonen førte til at de smale gruvegangene, som er flere kilometer lange, ble fylt av tykk røyk, noe som gjorde redningsarbeidet vanskelig.

Det ble like etter ulykken opplyst at ni personer hadde mistet livet, men utover dagen steg dødstallet betraktelig. 88 arbeidere var mandag kveld reddet ut, mens skjebnen til over 40 andre var uviss.

– Det viktigste nå er å finne så mange mennesker som mulig, sa guvernør i Kemerovo, Aman Tulejev, i et TV-intervju.

Om lag 200 arbeidere befant seg under bakken da det smalt.

Metangass

Eksplosjonen var forårsaket av metangass som hadde samlet seg i gruvegangene. Gruven ble drevet av Juzjkusbassugol, et datterselskap av det russiske kull— og stålselskapet Evras.

Kullindustrien i Kemerovo-regionen i det sørvestlige Sibir har slitt med kronisk pengemangel siden Sovjetunionens sammenbrudd i 1991.

I fjor døde 25 gruvearbeider i en brann i en gullgruve øst i Sibir, mens 45 arbeidere mistet livet i en gasseksplosjon i en kullgruve i Kemerovo i 2004.

Russlands statsminister Mikhail Fradkov lovet mandag at det vil bli innført strengere sikkerhetstiltak i gruveindustrien.

President Vladimir Putin har gitt landets katastrofeminister ordre om å reise til ulykkesstedet for å følge med på redningsarbeidet.

Ambulanser kommer til gruven for å evakuere de skadde.
REUTERS TV
Et offer for gruveulykken får medisinsk hjelp i byen Novokuznetsk i Sibir.
REUTERS TV