Minst 40 mennesker har mistet livet og 50 er skadd i El Salvador og Guatemala i jordskjelvet, som målte 7,6 på Richterskalaen. Skjelvet hadde sitt episenter i havet utenfor kysten av El Salvador, og kunne kjennes så langt borte som i Mexico by.

Det var langs stillehavskysten og i Santa Ana-provinsen ved grensa til Guatemala at de fleste av de omkomne bodde. På guatemalansk side av grensa mistet to barn livet da huset de bodde i raste sammen.

Jordskjelvet skjedde klokka 1140 om formiddagen (1840 norsk tid) og kunne merkes fra Nicaragua til Chiapas i Mexico. Lokale radioer meldte om bygninger som raste sammen mange steder i Mellom-Amerika.

— Basert på lokaliseringen og styrken tror vi dette skjelvet må ha ført til omfattende ødeleggelser. Dette var helt klart et svært farlig jordskjelv, sa Bruce Presgrave ved det amerikanske geologiske senteret.

De første meldingene gikk ut på at provinsbyen Santa Ana ble hardest rammet. Blant annet er det meldt om en kirke i byen som har falt sammen.

I Santa Tecla utenfor hovedstaden San Salvador ble minst 200 hus begravet da en åsside raste ut. Minst 12 mennesker skal ha mistet livet.

Ifølge lokale medier har også et sykehus rast sammen i byen San Miguel, mens hovedveien mellom San Salvador og Santa Ana er blokkert av et jordskred.

Sykehuspersonale flyttet pasienter ut på fortauet flere steder i landet for å gjøre klart mottaksapparatet for skadde fra jordskjelvet.

I hovedstaden var det totalt kaos da bygninger og murer veltet, kraftledninger falt ned og strøm og telefonforbindelsen forsvant. Den internasjonale flyplassen ble også stengt.

— Det var et sjokkerende sterkt jordskjelv som varte i det uendelige. Bilder og speil spratt ned fra veggene, sa en talskvinne for den amerikanske ambassaden.

Hun sa at helikoptre fløy overalt i byen med redningsmannskaper, men at det virket som det verste ikke var i hovedstaden, men utover på landsbygda.

Hun sa også at strømmen var gått i flere timer, men at telefonforbindelsen ble gjenopprettet utover ettermiddagen.

NTB