Dødstallene kan stige, melder iranske myndigheter. Tilstanden til noen av de skadde er kritisk, og mange er fortsatt fanget i ruinene. Natt til søndag hadde redningsarbeidere fortsatt ikke nådd fram til flere av de rammede landsbyene, men redningsoperasjoner fortsetter gjennom natten.

Mange livredde mennesker i storbyen Tabriz skal ha forlatt ristende hus og løpt ut i gaten for å komme seg i sikkerhet.

— Vi ber folk om ikke å få panikk. Hjelpen er på vei og vi har allerede folk på plass, sier sjefen for senteret for naturkatastrofer i området, Khalil Saie.

Flere tusen mennesker oppholder seg utendørs, på oppfordring fra myndighetene, i frykt for ytterligere etterskjelv. Allerede er det registrert minst 40 etterskjelv i området.

Landsbyer i ruiner

I byene Varazqan og Ahar er 210 personer trukket fram fra ruinene i live, ifølge IRNA.

— De fleste landsbyene i området rundt Varazqan er rasert, sier politikeren Allahverdi Dehqani.

Seks landsbyer er lagt fullstendig i ruiner, mens rundt 60 har ødeleggelser på mer enn halvparten av bygningene og infrastrukturen.

— Innbyggerne trenger hjelp, sier Abbas Fallah, en politiker fra det skjelvrammede området, til nyhetsbyrået Mehr.

Han legger til at folk trenger brød, telt og drikkevann.

Jordskjelvene har ifølge iranske medier gjort stor skade på telefon- og mobilnettverk i området. Det er derfor vanskelig å komme i kontakt med innbyggerne, og hjelpemannskapene måtte kommunisere via radio og benytte helikoptre for å hjelpe de rammede.

Ingen døde i storbyene

De to jordskjelvene rammet områdene rundt Tabriz med 11 minutters mellomrom rundt klokken 17 lokal tid lørdag.

Sjefen for det regionale naturkatastrofesenteret, Khalil Saie, sier til iransk fjernsyn at ingen er rapportert omkommet i de to store byene i området, Tabriz og Ardebil.

— Alle de døde kommer fra små landsbyer, sier Saie.

Det første skjelvet hadde sitt episenter kun 60 kilometer unna Tabriz, en by med 1,5 millioner innbyggere. Det andre, som av ekspertene blir beskrevet som et sterkt etterskjelv, rammet omtrent på samme sted, like i nærheten av byene Varazqan, Ahar og Heris.

Ifølge det seismologiske senteret ved Universitetet i Teheran hadde det første skjelvet en styrke på 6,2 og etterskjelvet 6,0. USAs geologiske undersøkelse setter imidlertid styrken på de to skjelvene til henholdsvis 6,4 og 6,3.