Nok et tilfelle er funnet i New York, men hittil har den fryktede sykdommen bare brutt ut hos fire personer.

Representantenes hus følte seg tvunget til å holde stengt i fem døgn etter at prøver hadde påvist en omfattende spredning av de fryktede miltbrannbakteriene.

Det har tidligere aldri hendt at den ene av USAs to lovgivende forsamlinger har holdt stengt. Senatet nektet i første omgang å bøye seg for truslene fra den dødelige sykdommen og fortsatte demonstrativt med sine møter og avstemninger.

Også hos New York-guvernør

Samtidig opplyste New Yorks guvernør George Pataki, at det også på hans kontor, midt i millionbyen, var funnet anthrax-sporer. Ingen av de omkring 80 medarbeiderne var syke eller hadde vist positive tegn på prøver.

Guvernøren ville imidlertid selv, i likhet med alle medarbeiderne, ta antibiotika som en rent forebyggende foranstaltning. Anthrax-sporene er tidligere funnet i New York hos tv-selskapet ABC og hos kollegene NBC. Begge steder har de forårsaket et enkelt tilfelle av miltbrann i den mildere formen med infeksjon gjennom huden. Formannen for Representantenes hus, Dennis Haster, følte seg tvunget til å gripe inn da prøver viste at ikke mindre enn 31 medarbeidere hos opposisjonslederen Tom Daschle var blitt utsatt for den fryktede smitten.

En medarbeider hadde mandag formiddag åpnet en konvolutt med et brunlig pulver. Selv om alle sikkerhetsregler var blitt fulgt, hadde det finkornete pulveret spredt seg gjennom luften. Anthrax-sporene ble påvist i nesen på 29 assistenter og to betjenter som kom til unnsetning.

Spredd via ventilasjonssystem

Ifølge Dennis Haster var pulveret også funnet i Capitols postfordeling og hadde via ventilasjonssystemet spredt seg til andre deler av Kongressen. Helseminister Tommy Thompson måtte like etterpå bekrefte den dramatiske utviklingen under en høring.

Leger understreker at positive prøver på anthrax-sporer ikke betyr at de rammede utvikler miltbrann i dens alvorligste form, hvor smitten innåndes. Kun et stort antall sporer forårsaker miltbrann, men alle berørte er under forebyggende behandling med Cipro, som i løpet av få dager er blitt et velkjent antibiotika.

Senator Daschle opplyste allerede tirsdag at brevet, som var sendt fra Trenton i New Jersey den 9.oktober, hadde inneholdt en høyt utviklet og spesielt farlig form for anthrax, som var fremstilt av en «som visste hva han eller hun gjorde».

Høytstående kilder bekrefter overfor nyhetsbyrået AP at de første prøvene har avslørt en form for anthrax som svært lett kan spres gjennom luften. Det var i en så ren form, at det kunne brukes som et våpen.

Myndighetene har tidligere hevdet at det ville være uhyre vanskelig å spre anthrax på en slik måte at det kom i kontakt med en masse mennesker.

Det første dødsfallet i Florida ble derfor betegnet som et enkeltstående tilfelle. Det er ennå ikke etablert noen forbindelse mellom saken i Florida, hvor ytterligere en medarbeider ved American Media er blitt rammet av miltbrann, mens en annen har vært utsatt for smitten, og tilfellene i New York og Washington.

Derimot betraktes det som bortimot gitt at brevene til tv-selskapet NBC og til senator Daschle ble sendt av samme person. I begge tilfeller ble brevet sendt fra Trenton, New Jersey.

Vanskelig å spore

Postvesenet prøver fortsatt å spore brevene, men det er svært vanskelig, da de kan ha kommet via 45 forskjellige avdelingskontorer til hovedsentralen i Trenton.

Myndighetene vil ikke utelukke at velorganiserte terrorister står bak aksjonene, men det er hittil ikke funnet konkrete beviser for dette. Den høye kvalitet av anthrax-sporene i brevet til Kongressen har imidlertid styrket mistankene om at det ikke er snakk om en enkeltperson, men en gruppe med adgang til vitenskapelig bistand. Helseminister Tommy Thompson forsøkte onsdag gang på gang å berolige sine forskremte landsmenn, men han måtte innrømme at man nå befinner seg i en svært usikker fase.

— Amerika er aldri før blitt rammet av bioterrorisme, og vi forsøker å berolige offentligheten og fortelle dem at vi kan svare tilbake på den slags angrep, forklarte ministeren.

Av KLAUS JUSTEN, Washington

Jyllands-Posten/Bergens Tidende

TERRORBREV? Miltbrann-brevet til senatsleder Tom Daschle sprer frykt i Washington.