Millioner av muslimer samlet seg i Mina-dalen utenfor Mekka i Saudi-Arabia da den årlige pilegrimsfeiringen haj startet lørdag.

Tidlig lørdag morgen ankom hvitkledde pilegrimer, til fots eller i små minibusser, Mina-dalen rundt 10 kilometer fra Mekka, der den tradisjonelle ferden begynner. Pilegrimene skal gå samme rute som profeten Mohammed gikk for 14 århundrer siden, fra Mina til Arafat-fjellet.

Allerede fredag var mange pilegrimer samlet i Mekka. Den store folkemassen gikk rundt Kaba, den hellige steinen i Mekka, muslimenes aller helligste sted.

Sikkerhet i høysetet Saudi-Arabia har satt sikkerheten i høysetet under årets pilegrimsferd. Tidligere år har det vært en rekke alvorlige ulykker på grunn av trengselen. I 2006 ble 364 mennesker trampet i hjel.

Over 100.000 saudiarabiske sikkerhetsfolk er utkalt for å beskytte pilegrimene og hindre at det oppstår panikk eller demonstrasjoner. Langs ruten fra Mina til Mekka er det også satt opp flere titall førstehjelpsstasjoner, mens 11.000 sykehusansatte og 150 ambulanser står klare til å hjelpe.

Ifølge lokale medier kan så mange som tre millioner pilegrimer samle seg til årets haj, som alle muslimer ifølge Koranen må gjennomføre minst én gang i livet såfremt de er i stand til det. Minst 1,7 millioner muslimer er strømmet til Saudi-Arabia fra andre land, mens over en halv million saudiarabere er ventet å delta.

Rituelt Ifølge ritualet skal lørdagen tilbringes i stille kontemplasjon i Mina, der mange pilegrimer har overnattet i brannsikre telt.

Søndag drar pilegrimene til Arafat-fjellet, som er høydepunktet under ferden. Deretter drar pilegrimene tilbake til Mina for å gjennomføre den rituelle ofringen av et dyr, som regel en sau, for å minnes Abraham som var villig til å ofre sin sønn for Gud.

Ferden avsluttes med den rituelle steiningen av Satan, symbolisert ved tre enorme betongsøyler. Hver pilegrim kaster 21 steiner på søylene.

Nytt av året er at pilegrimene får utdelt poser med steiner slik at de slipper å bruke tid og krefter på å samle dem inn selv.

Steiningsritualet er det mest risikofylte på hele ferden, og det er under dette ritualet at store ulykker har skjedd de siste årene. Det er derfor bygget bruer i tre høyder for å greie å ta unna strømmen av pilegrimer.

Millioner av muslimske pilegrimer er samlet i den hellige byen Mekka i Saudi-Arabia til den årlige pilegrimsfeiringen haj. Tusener av dem besøkte lørdag den store moskeen i byen. FOTO: REUTERS/SCANPIX.
AHMED JADALLAH
AHMED JADALLAH
AHMED JADALLAH