Protestene var først og fremst rettet mot venstregeriljaen FARC, som beskyldes for å ha tatt livet av elleve bortførte lokalpolitikere i forrige uke.

Demonstrantene krevde at de flere tusen menneskene som FARC fortsatt holder fanget, deriblant den tidligere presidentkandidaten Ingrid Betancourt, må slippes fri.

Det ble holdt demonstrasjoner i flere av de største byene, og landet sto omtrent stille i timene aksjonene varte.

President Alvaro Uribe ledet selv demonstrasjonsmarsjen i hovedstaden Bogotá, kledd i en hvit t-skjorte med slagordene til arrangøren.

Demonstrantene var kledd i hvitt og viftet med hvite lommetørklær da de marsjerte i gatene. En kakofoni av bilhorn, kirkeklokker og fløyter satte lyd til protestmarsjene.

Uten betingelser

Demonstrantene krevde øyeblikkelig og betingelsesløs frihet for de anslagsvis 3.000 menneskene som er blitt bortført av venstregerilja, høyreorienterte paramilitære grupper og kriminelle bander.

Protesten ble arrangert av familiene til de bortførte, frivillige organisasjoner og den katolske kirken etter at FARC kunngjorde at de elleve politikerne var drept da leiren de var i ble stormet av regjeringsstyrker. Regjeringen hevder at angrepet aldri fant sted, og beskylder i stedet FARC for å ha likvidert fangene.

De elleve politikerne hørte til en gruppe på 56 gisler, inkludert Betancourt, som FARC ønsker å bytte mot 500 geriljasoldater som sitter i myndighetenes fengsler.

Kompromissløs

Familiene til de bortførte gislene er sinte på Uribes kompromissløse holdning til den væpnede konflikten i landet, som har vart nesten helt siden annen verdenskrig.

De mener at hans harde linje har hindret fangeutveksling som kunne ha gitt deres kjære sin frihet.

– Det er veldig bra at alle colombianere nå støtter oss pårørende. Vi føler at vi har støtte, sa Yolanda Pulecio, moren til den bortførte politikeren Ingrid Betancourt.

Betancourt ble kidnappet sammen med sin assistent Clara Rojas for fem år siden mens hun drev valgkamp i et konfliktrammet område.

En soldat som snakket på et videoopptak som ble sendt ut av FARC tidligere i uka, sa han for ni måneder siden så Betancourt i live, sammen med Rojas og den tre år gamle sønnen hun har fått med en geriljasoldat.

Den kjente sangeren Juanes, som sang den internasjonale slageren La Camisa Negra, ledet marsjen i sin hjemby Medellín.

Tusener av mennesker samlet seg i sentrum av den colombianske byen Medellín for å sette makt bak kravet om at flere tusen fanger som holdes av gerilja, milits og kriminelle, skal settes fri.
ALBEIRO LOPERA