Tito har løst billett hos russerne for en tur til den internasjonale romstasjonen ISS. -Jeg har alltid ønsket å ta en tur ut i verdensrommet, og nå ser det ut til at min drøm skal bli realisert, sa han til pressen nylig.

Drømmen skal etter planen gå i oppfyllelse lørdag, 40 år etter at Jurij Gagrin ble skutt ut som det første menneske i rommet. Sojuz-raketten som skal bringe Tito ut i rommet står allerede klar på utskytingsfeltet i Bajkonur i Kasakhstan.

Dennis Tito er ingen kjempe, bare 1,64 meter på strømpelesten og veier beskjedne 63 kilo.

Men den suksessrike amerikanske forretningsmannen av italiensk herkomst har vist stor besluttsomhet. Nå blir han medlem i den eksklusive klubben på 400 medlemmer, som alle har vært ute i verdensrommet.

Ambisjonene er til stede, og Tito opplyser at han første gang ble betatt av stjernene da han i 1957 bivånet utskytingen av den første Sputnik-satellitten i verdensrommet.

— Hva jeg den gang var vitne til i en alder av 17 år, fikk meg til å ta beslutningen om å utdanne meg som romfartsingeniør, sier Tito.

Romfartsingeniør

I 1964 fikk han jobb ved jetmotorlaboratoriet til den amerikanske romfartsorganisasjonen NASA i Pasadena i California. Han fikk ansvaret for beregningene av banen for Mariner-3 og Mariner-4, sondene som dro til Mars og Venus.

Tito søkte NASA om å få utdanne seg som astronaut, men ble fort klar over at utsiktene var heller små. Han stilte dette prosjektet i bero, forlot sin dårlig betalte jobb i NASA og kastet seg ut i forretningslivet.

I 1972 grunnla han sitt eget investeringsselskap, og før han passerte 40 kunne Tito betegne seg som millionær.

Selskapet hans, Wilshire Associates, er i dag et av de største i USA og er anslått til en verdi av rundt 500 millioner dollar (4,5 milliarder kroner). Men penger og suksess til tross — Tito holdt fast ved sin første store kjærlighet til stjernene.

Kontaktet russerne

Da han i 1991 var på forretningsreise i Sovjetunionen, kontaktet han russerne og forhørte seg om mulighetene for å bli med på deres program for å frakte gjester ut til romstasjonen Mir. Men igjen måtte planene legges på is, denne gang fordi Sovjetunionen gikk i oppløsning.

I fjor ble Tito kontaktet av det nederlandske selskapet MirCorp som forsøkte å selge reiser tut i rommet. På forespørsel om han fortsatt var interessert, svarte Tito straks, og kontrakten underskrevet.

Tito tar oppgaven alvorlig. Han har kvittet seg med sin Ferrari og luksusvillaen på 2.800 kvadratmeter i Pacific Palisades i California. I stedet har han flyttet inn i en spartansk leilighet i den amerikanske «astronautbyen». Han har lært seg russisk og trener i sin egen sentrifuge.

Ingen Mir-tur

Men Tito ble igjen offer for tilfeldighetenes spill. Mir-stasjonen ble tidligere i år ødelagt, etter at russiske myndigheter ble klar over at de ikke hadde økonomi til både å holde den gamle stasjonen i live, samtidig som de skulle være med på å finansiere ISS

Russland har lovet Tito plass på ISS, selv om byggingen av denne stasjonen er blitt forsinket fordi russerne har hatt problemer med finansieringen.

Men Tito, skilt og far til tre barn, gjør alt for å holde seg i god fysisk form. Som alltid tidligere tar han også denne oppgaven svært alvorlig og understreker at det dreier seg om noe langt mer enn bare om «en riking som er på jakt etter et skikkelig kick».

— Det betyr utrolig mye for meg etter 60 år på denne kloden å kunne få mulighet til å sitte der ute og skue tilbake på hele jordkula. Det må være et av de største øyeblikk et menneske kan drømme om, sier eventyreren og millionæren Tito.

NTB