New York: Når Colts og Saints søndag løper ut på banen til årets største sportsbegivenhet i USA – Superbowl – er ingen i tvil om at de er dødelige konkurrenter. Men i alle andre forhold insisterer de 32 lagene i den amerikanske fotballigaen, NFL, på at de er én virksomhet. Den tolkningen er verd milliarder av dollar. Nå skal den prøves for USAs høyesterett.

Milliardindustri

Før første kickoff søndag på Sun Life Stadion i Miami, Florida har 6,5 prosent av alle amerikanere vært ute og investert i nye drakter, T-skjorter, caps eller andre klær som skal vise om de støtter Indianapolis Colts eller New Orleans Saints i Superbowl.

Over 70 prosent av alle voksne amerikanere ventes å se tittelkampen i det amerikanske fotballmesterskapet.

Det er sport på høyeste nivå. Men det er også milliardbutikk.

Ifølge finansmagasinet Forbes er Superbowl til en samlet verdi av over to milliarder kroner verdens sterkeste merkevare innen sport , mer enn tre ganger så stor som et VM-sluttspill i fotball.

Opp ned på sportsverdenen

Amerikansk fotball er mye mer enn selve kampen. Det er TV-rettigheter, reklamesalg, astronomiske spillerlønninger, videospill, stadionkontrakter, billettinntekter og tonnevis av klær og merchandise. Og nå er det lagt opp til en kanskje avgjørende Davids kamp mot Goliat om hvem som kan høste milliardene. Det er en kamp noen mener kan snu opp ned på hele USAs sportsverden og kanskje også andre store franchisevirksomheter.

Uansett om de sportskledde tilhengerne heier på Colts eller Saints – eller støtter et av de 30 andre lagene i den amerikanske fotballigaen – er det samme merke i nakken på deres drakter og under pullen på capsen. Det står Reebok.

Eksklusiv avtale

I snart ti år har Reebok hatt eksklusiv avtale om å levere all bekledning til spillere og fans fra samtlige 32 lag i ligaen. Det er en avtale som trolig innbringer Reebok over en halv milliard kroner hvert år. Men nå skal det bli slutt på gigantens monopol, mener en mindre familiedrevet caps-fabrikk fra Illinois.

Eric Gay

JEFF SATURDAY, Indianapolis Colts — med caps. Inntil 2001 hadde bedriften American Needle lisens til å sy caps og hatter med NFLs logo. Men så bestemte de 32 NFL-lagenes felles markedsføringsselskap å selge lisensen til å produsere ikke bare capser, men alle klær, til Reebok.

Etter å ha slikket sårene gikk American Needle i 2004 til retten og beskyldte NFL for ulovlig monopolvirksomhet. Den 120 år gamle amerikanske konkurranseloven sier nemlig direkte at «enhver kontrakt, kombinasjon i form av et selskap eller lignende eller sammensvergelse, som hemmer handel eller erverv mellom statene (...) er ulovlig». Selvstendige bedrifter får altså ikke danne karteller og kjøpe inn felles.

JEFF HAYNES

DREW BREES, quarterback for New Orleans Saints — med caps. Megamonopol?

American Needle mener at NFL er 32 separate bedrifter som bryter loven ved å handle som én. American Needle peker blant annet på at prisen på en caps med ett slag steg fra 100 til 150 kroner da Reebok satte seg på hele markedet og ikke lenger fikk konkurranse.

**NFL kan ikke regne med å få et mer fordelaktig klima enn nå

Michael McCann, jussprofessor, University of Vermont**

Opp for Høyesterett

NFL har derimot hardnakket argumentert for at ligaen er én virksomhet, som slett ikke er omfattet av loven, fordi den jo ikke kan konspirere med seg selv.

To lavere rettsinstanser har gitt NFL medhold. Men American Needle overrasket i fjor med å søke om å få saken for høyesterett. Enda mer overraskende var det da NFL støttet søknaden. Og aller mest overraskende, at dommerne sa ja til å høre saken: USAs høyesterett får over 7000 søknader i året, men tar opp mindre enn 100 saker.

NFLs resonnement synes å være at høyesterett sjelden har vært så næringsvennlig som nå når eks-president George W. Bush har innsatt en rekke konservative dommere. Derfor gjelder det å slå til nå, før etterfølgeren Barack Obama får satt inn andre jurister, sier jussprofessor Michael McCann fra universitetet i Vermont.

— Jeg vil tro at NFL med noen rett forventer at Høyesterett med nåværende sammensetning gir best mulighet for at ligaen kan bli godkjent som én enhet (...) NFL kan nok ikke regne med å få et mer fordelaktig klima enn nå, sier McCann til Wall Street Journal.

Skrekkvisjon ...

Skal man tro spillerforeningen og diverse juridiske eksperter, er det masse andre gode grunner. De mener at NFL ser den lille saken med capsfirmaet som en måte å sikre seg uinnskrenket makt på alle forretningsområder.

De er f.eks. redd for at ligaen vil benytte anledningen til å få stadfestet at den er én virksomhet i alle livets forhold. Det kan ifølge de mest fantasifulle kommentatorene bety at NFL lager sitt eget megamonopol, som uten konkurranse kan fastsette spillernes og trenernes lønn og håndplukke TV-stasjoner, videospillprodusenter og hvem de nå ellers handler med.

Reebok presset opp prisen

Når man samtidig ser at USAs øvrige store sportsligaer har stilt i retten som offisielle støtter for NFL, vokser frykten for at monopoltilstanden plutselig gjelder også for basketball, ishockey, billøp og alle de store idrettslagene på gymnaser og universiteter. De involverte pengebeløpene er enorme: I 2007 ble det ifølge et analysefirma solgt for ni milliarder dollar (55 mia. kr.)

Bare baseballigaen MLB forholder seg taus. Den ble nemlig allerede i 1922 fritatt for konkurranselovgivningen.

Går man skrittet videre, er det dem som frykter at en seier for NFL også vil kunne brukes av andre lignende joint ventures som f.eks. eiendomsmeglerkjeder og bankenes kredittkortsamarbeid i Visa og MasterCard.

En rekke jusprofessorer, sportsakademikere og kommentatorer har derfor advart om «dommedag», «alle tiders største sportsrevolusjon» og «en avgjørelse som kan forandre alt».

En sikker vinner!

Men NFL forsikrer at det for ligaen kun handler om å beskytte sin merkevare, få felles kontroll over markedsføring og holde alle 32 lag i live, selv om ikke alle er like rike. For faktisk sørger ligaen for å dele inntekten fra klessalget så de små lagene også får noe i kassen – selv om de selger mye mindre enn f.eks. Superbowl-finalistene Colts og Saints.

I forrige uke presenterte partene sine argumenter for Høyesterett, som ventes å avsi dom først til sommeren.

Se video av topp 10 Superbowl

Kommende søndag er en av de sjeldne dagene i året da NFL er i konkurranse med seg selv. Denne gang står kampen mellom Colts og Saints. Med Reebok som sikker vinner.

BERGENS TIDENDE/POLITIKEN

KLAR TIL AKSJON: Reggie Bush fra New Orleans Saints.
JEFF HAYNES