Etterforskningen så langt tyder på at det var en bilbombe som eksploderte, opplyser innenriksdepartementet i landet. 24 mennesker ble såret i terroraksjonen.

Eksplosjonen ble utløst kort etter midnatt nyttårsaften, samtidig som troende var i ferd med å forlate kirken i bydelen Sidi Beshr.

Den koptisk kristne menigheten hadde vært samlet til midnattsmesse rett før bomben eksploderte.

Opptøyer og steinkasting

De sårede ble i all hast fraktet med ambulanser til to forskjellige sykehus i nærheten av bydelen hvor kirken ligger.

Kort tid etter angrepet samlet flere hundre kristne egyptere seg til en demonstrasjon.

— Vi ofrer våre sjeler og vårt blod for korset, ropte demonstrantene i nærheten av kirken hvor bomben eksploderte.

Noen av demonstrantene stimlet sammen foran en moské, og små grupper av kristne og muslimer begynte å kaste stein mot hverandre. Flere biler ble satt fyr på.

— Dette ser ut som en scene fra Bagdad, sa et øyenvitne til nyhetsbyrået Reuters.

Irakiske trusler

Om lag 10 prosent av befolkningen i Egypt er kristne, mens flertallet av de 79 millioner innbyggerne er muslimer. De siste månedene har religiøse motsetninger ført til sammenstøt mellom demonstranter og politi i landet.

Et sammenstøt i Kairo i november førte til at to kristne ble drept og flere titalls skadd, noe som er uvanlig i denne typen uro i Egypt.

De mest alvorlig truslene mot kristne egyptere den siste tiden har imidlertid kommet fra utlandet. Al-Qaida i Irak har truet med å gjennomføre angrep i Egypt, noe som har ført til at vaktholdet ved kirkene i landet er blitt skjerpet.

Samtidig har Egypts muslimske president Hosni Mubarak lovet å beskytte kristne i landet mot terrorisme og ekstremisme. Myndighetene har blant annet innført parkeringsrestriksjoner utenfor kirkene. I september er det presidentvalg i Egypt. Det er ventet at 82 år gamle Mubarak vil forsøke seg på gjenvalg dersom helsen hans holder.

Etterforskning

Innenriksdepartementet opplyste lørdag morgen at eksplosjonen skal etterforskes.

— Innledende etterforskning viser eksplosjonen skyldtes en bilbombe. Bilen var parkert utenfor kirken og det var antatt at den tilhørte noen som ofte besøker kirken, sa en talsmann for departementet.

Det statlige nyhetsbyrået MENA opplyser at presidenten ble holdt orientert om utviklingen i saken hele natt til lørdag. Mubarak ber i en uttalelse om at kristne og muslimer må stå sammen i kampen mot terrorisme.

Kameel Sadeeq i den koptiske menigheten i Alexandria mener eksplosjonen har al-Qaida-kjennetegn.

— Folk gikk inn i kirken for å be til Gud, men endte opp som istykkerrevne kroppsdeler. Denne massakren har al-Qaidas kjennetegn og følger det samme mønsteret som al-Qaida har benyttet i andre land, sier Sadeeq.