De væpnede mennene tok seg inn i Casino Royale i byen Monterrey der de truet spillerne før de helte bensin på tepper, gulv og vegger og tente på.

Ifølge myndighetene mistet minst 53 mennesker livet, dermed er angrepet ett av de verste i en større mexicansk by på flere år.

Mange spillere ble sperret inne da kasinoet tok fyr, og brannmannskapene slet med å få kontroll over den voldsomme brannen.

Øyenvitner forteller at det brøt det ut panikk under angrepet, og mange løp i dekning på toalettene, der de siden døde på grunn av røykutviklingen.

Minst et titall mennesker ble trukket ut av bygningen, skadde, men i live. Flere titalls lik ble brakt ut gjennom et hull i veggen, pakket inn i plast.

Rik by

Den velstående industribyen Monterrey var inntil nylig fortsatt en av de sikreste byene i Mexico. Den har 4 millioner innbyggere og ligger 23 mil fra grensen til Texas og USA.

Men nå har narkovolden innhentet også Monterrey. Flere kasinoer er allerede angrepet fordi eierne har nektet å betale beskyttelsespenger til de kriminelle bandene som står bak narkohandelen.

Mange pårørende samlet seg ved kasinoet der de krevde mer informasjon, mens andre brukte sosiale medier i et forsøk på å spore opp sine kjære.

— Søsteren min jobbet her som servitør. Jeg vet ingenting om henne. Det er bare forvirring, sier en mann.

- Barbarisk

En annen mann forteller gråtende at han leter etter sin kone, som var i kasinoet for å delta i en feiring.

President Felipe Calderon kaller angrepet for en «barbarisk terrorhandling» og lover å fortsette kampen mot organisert kriminalitet.

Om lag 42.000 mennesker har mistet livet i den brutale maktkampen mellom Mexicos ulike narkokarteller og myndighetene siden Calderon ble president i 2006.

Han besluttet raskt at det skulle settes inn soldater mot kartellene, men eksperter mener at voldsspiralen viser at Calderons strategi er mislykket. (©NTB)