– Vannet står nå helt opp i tredje etasje på noen av hotellene i Cancún, sa Humberto Hernández Uzón i den mexicanske værtjenesten etter at flodbølgen hadde feid inn i byens gater.

Uværet rammet Yucatán-kysten fredag kveld med en vindstyrke på 220 kilometer i timen, og har siden ligget nesten stille og rotert over land mens den har sluppet enorme mengder nedbør.

Orkanens øye ventes å bli liggende over Yucatán-halvøya i flere dager før det langsomt beveger seg østover i retning av Cuba og Florida.

Når en så kraftig storm blir liggende stille, blir nedbørsmengdene langt større enn om den hadde passert raskt. Så mye som 1.000 millimeter (en hel meter) nedbør kan komme på kort tid, i tillegg til flodbølgen fra havet.

– Vi snakker om en rekordorkan når det gjelder nedbør, sier Hernández.

Ifølge det amerikanske orkansenteret i Miami er orkanen noe svekket etter at den kom inn over land. Lørdag ble den nedjustert til kategori 3, men den regnes fortsatt for å være en uvanlig farlig storm fordi den beveger seg så sakte og fordi den dekker et uvanlig stort område.

Voldsom kraft

Trær ble rykket opp med rota og tak ble blåst av hus da orkanen traff land fredag kveld, men titusener av turister og lokale var allerede evakuert til skoler og andre bygninger som var gjort om til tilfluktssentre lenger inne i landet.

Ifølge guvernøren i delstaten Quintana Roo, Felix González Canto, lå orkanens sentrum lørdag morgen rett over feriestedet Playa del Carmen, cirka 45 kilometer sør for Cancún.

González sa at orkanen har rammet hele regionens infrastruktur. Lyset er gått og telefonsystemet ligger nede, slik at Cancún nærmest ligner en spøkelsesby.

Lenger øst, i Pinar del Rio-provinsen på vestspissen av Cuba, ligger store deler av landet under vann på grunn av det heftige regnværet, og nærmere en halv million mennesker er evakuert.

Og på øygruppa Florida Keys i den amerikanske delstaten Florida har myndighetene beordret full evakuering av turister og bedt lokalbefolkningen spikre planker og finerplater over vinduene på husene sine.

Oljeinstallasjonene i Mexico-golfen ventes å bli spart denne gangen, men appelsinnæringen i Florida frykter katastrofe.

Turister evakuert

Over 50.000 turister er evakuert fra de populære feriestedene på Yucatán-halvøya.

De hvite sandstrendene og luksushotellene langs østkysten av Yucatán er folketomme, og skrekkslagne turister og innbyggere har søkt felles trøst i stappfulle tilfluktsrom.

Tusenvis av utlendinger rakk å bli fløyet ut av området før flyplassen måtte stenge, mens andre har trukket lenger inn i landet, der skoler og gymsaler er omgjort til tilfluktsrom.

– Nå ønsker vi oss bare litt å spise og noe å drikke, sier den britiske turisten Karen Walker, en av mange som har måttet sitte i flere timer på buss for å komme seg i sikkerhet.

I en gymnastikksal er rundt 1.600 mennesker samlet. De sover på madrasser og lever av hermetikk.

– Vi fikk bare med oss madrasser. Men hotellet sendte sin stab for å sørge for gjestene og gi dem gratis mat og drikke, sa Victor García, som er ansvarlig for et av sentrene.

Forholdene er likevel tøffere for lokalbefolkningen, blant dem flere hundre bygningsarbeidere fra den fattige delstaten Chiapas som er stuet sammen i forskjellige tilfluktsrom.

I en barnehage nær Playa del Carmen sitter 50 menn på et sementgulv. Plassen er så liten at de ikke har mulighet til å legge seg ned. De sitter og spiser tunfisk på boks med bare hendene.