Valgkampen i USA tar stadig nye dramatiske vendinger. I dag skulle det ha handlet om kveldens første presidentdebatt i Mississippi, som det har vært store forventninger til.

Så annonserte John McCain at han ville utsette hele greien, for å reise til Washington og redde landets økonomi. Det nektet Barack Obama å gå med på. Han syntes ikke McCains argumenter holdt vann.

— Vi har begge svære fly som kan svippe oss fra Washington til Mississippi fredag ettermiddag, sa Obama, som har ligget i hardtrening for debatten i Florida.

I skrivende stund er det fortsatt usikkert hva som skjer.

McCain lager bølger

Republikanernes presidentkandidat har laget mye baluba den siste uken, og det meste har vært av den negative sorten.

I løpet av finanskrisen har McCain tapt mellom 8 og 12 prosentpoeng på Barack Obama, ifølge meningsmålingene.

Så bestemte han seg for å «suspendere» valgkampen og returnere til Washington for å hjelpe til med forhandlingene om den gigantiske redningspakken på 700 milliarder dollar.

Det gjorde Demokratene mektig irriterte. Senatsleder Harry Reid var ikke nådig:

— Begge kandidatene burde holde seg unna Washington, sa han.

Dette var også Obamas plan. Men Republikanerne på sin side ga McCain sin fulle støtte, og understreket at det var viktig for den fremtidige presidenten å være involvert i prosessen.

Til slutt ringte George W. Bush til begge kandidatene og inviterte dem til Washington for en brifing.

Dårlig periode

Det ekle amerikanske uttrykket «når skitten treffer viften» har vært beskrivende for McCains kampanje de siste par ukene. Hver gang han har forsøkt å angripe Obama, har han fått det i retur.

McCains dårlige periode begynte forrige mandag, dagen etter at finanskrisen ble akutt da tre store selskaper havnet i kjempetrøbbel. Presidentkandidaten hadde hatt en kjempeopptur. Landsmøtet var en suksess, og all oppmerksomhet, både positiv og negativ, var rettet mot Sarah Palin. Budskapet om reform og optimisme så ut til å funke.

Derfor gamblet McCain på at amerikanerne ville høre noe positivt også denne svarte mandagen. Så han stilte opp på et valgmøte i Florida og utbasunerte at «økonomien er fundamentalt sterk».

Det gikk ikke mange minuttene før kommentaren ble møtt med vantro og skarp kritikk, både av Obama, bloggere og media.

McCain gjorde helomvending, og sa at økonomien var i dyp krise. Så tok han til orde for strengere regulering, og kritiserte «Washington» for å ikke ha holdt Wall Street strammere i ørene.

Da påpekte mange at McCain, gjennom 26 år i nettopp Washington, har vært en forkjemper for mindre regulering.

Pinlige avsløringer

McCain kampanjen svarte med å koble Obama til låneinstitusjonen Fannie Mae, som nylig måtte reddes fra konkurs av staten. I tale etter tale hamret McCain løs på dette poenget, og hevdet at Obama fikk råd av den tidligere Fannie Mae sjefen Franklin Raines. Obama nektet, og McCain-kampanjen ble beskyldt for løgn.

Så avslørte The New York Times at selve sjefen for McCains kampanje, Rick Davis, gjennom et lobbyselskap i årevis har mottatt betydelige pengesummer fra Freddie og Fannie. Avisen siterer tidligere sjefer i de to selskapene som sier at de betalte Davis nettopp fordi de visste at han var i McCains innerste sirkel, og fordi McCain ville stille som presidentkandidat.

Nå gambler McCain-kampanjen på at hans tur til Washington vil fremstille ham som en sterk og besluttsom leder. Obama har vært vag og avventende om hele finanskrisen, og har kunnet lene seg tilbake og profittere på McCains blundere.

Men selv republikanerne er nervøse i kulissene.

— Dette er desperat galskap, sa en av dem, anonymt, til The Washington Post.

KEVIN LAMARQUE / REUTERS