En væpnet mann utkledd som julenisse drepte flere gjester i et selskap som ble holdt utenfor Los Angeles julaften.

– Han banket på døra, gikk inn og åpnet ild mot rundt 30 gjester, forteller politibetjent Pat Buchanan.

Politiet mener gjerningsmannen er en 45 år gammel mann som torsdag ble funnet død hjemme hos sin bror, trolig etter å ha begått selvmord.

Det to etasjers huset hvor selskapet ble holdt, begynte å brenne etter at flere gjester var skutt. Da politiet kom fram, sto bygningen i full fyr, mens folk løp ut for å redde seg unna flammene.

Flere enn tre døde personer ble funnet i kjelleren etter at brannen var slukket. Myndighetene ønsket torsdag imidlertid ikke å oppgi nøyaktig hvor mange. De døde er sterkt forbrent, og det er for tidlig å si om de døde av skuddskader eller som følge av brannen.

To jenter på seksten og åtte år er lagt inn på sykehus med skuddskader, mens ei 13 år gammel jente får behandling for skader som ikke er livstruende, ifølge Pat Buchanan.

Den antatte gjerningsmannen Jeffrey Pardo skal ha hatt problemer med ekteskapet, og politiet tror dette kan ha sammenheng med ugjerningen. Juleselskapet hvor tragedien fant sted, ble holdt hjemme hos en slektning av Pardos kone i Covina, nesten 4 mil øst for Los Angeles i den amerikanske delstaten California.