— Falluja kontrolleres nå av ISIL, opplyste irakiske sikkerhetskilder i Anbar-provinsen lørdag.

Det er jihadistgruppen Den islamske staten Irak og Levanten (ISIL) som har tilkjempet seg kontrollen over Falluja, hvor det bor rundt 350.000 mennesker.

— Vi forlater Falluja nå, fordi kampene vil begynne. Vi ønsker ikke å bli drept i et oppgjør mellom al-Qaida og sikkerhetsstyrker, sier Salam al-Kritawi (27).

Byen ligger noen mil vest for Bagdad i det svært urolige sunnimuslimske området rundt hovedstaden.

— Dette er blitt en spøkelsesby. Alt er stengt, og foruten væpnede menn er gatene tomme. Vi kan stadig høre skyting, forteller en innbygger i Falluja til DPA.

Harde kamper

Det har i flere dager vært harde kamper mellom ISIL-opprørere og irakiske sikkerhetsstyrker både i Falluja og i byen Ramadi, og bare lørdag skal minst 65 mennesker ha blitt drept, ifølge irakiske tjenestemenn. Fredag ble det meldt om mer enn 100 drepte.

Det politiske bakteppet for uroen er at Iraks sunnimuslimske mindretall føler seg marginalisert og holdt utenfor den politiske styringen av landet.

Sunnimuslimene var privilegert under diktatoren Saddam Husseins styre, men etter den amerikanskledede invasjonen i 2003 har landet vært styrt av sjiamuslimske krefter.

Lørdag lovte statsminister Nuri al-Maliki å stanse terroren.

— Vi gir oss ikke før vi har gjort slutt på alle terrorgrupper og reddet vårt folk i Anbar.

Svarte flagg

Flere hundre væpnede menn, enkelte av dem med islamistenes svarte flagg i hendene, samlet seg utendørs til den ukentlige fredagsbønnen i sentrum av Falluja, fortalte øyenvitner. En av dem gikk dit hvor bønnelederen hadde stått, og erklærte:

— Vi kunngjør at Falluja er en islamsk stat, og ber dere om å stå ved vår side, ifølge nyhetsbyrået AFP.

Irak-forsker Truls Tønnessen ved FFI sier erobringen av Falluja er symbolsk viktig. Men han er usikker på hvor lenge ISIL klarer å beholde kontrollen, og sier mye vil avhenge av forholdet mellom ISIL og lokalbefolkningen.

— Det er en sterk sunnimisnøye med det sjiadominerte regimet, noe som har gitt økt støtte til ISIL. Det er ikke så mange andre opprørsgrupper som er aktive i dag, så ISIL er i sterkere grad i stand til å monopolisere kampen mot regimet, sier Tønnessen til NTB.

Upopulære herskere

Han viser til at al-Qaida i Irak, som gruppen tidligere het, før har styrt etter et fryktregime, men nå forsøker å bevege seg bort fra denne taktikken.

Tidligere har ISIL-styre betydd avkutting av fingre og hender for små forseelser, brutale overgrep mot sivile og summariske henrettelser av antatte spioner. Det gjorde islamistene svært upopulære blant befolkningen.

— Det er få indikasjoner på at de har klart å endre seg og bli flinkere til å ha et godt forhold til lokalbefolkningen, sier Tønnessen.

Gjenoppstått

Falluja ble to ganger utsatt for voldsomme amerikanske operasjoner etter invasjonen i 2003. USA fikk høsten 2006 også hjelp fra den sunnimuslimske Sahwa-militsen til å ta kontroll over Anbar-provinsen. Denne operasjonen, hvor sunnimuslimske grupper kjempet sammen med amerikanske styrker mot islamistene, ble kjent som «oppvåkningen».

Likevel kom rundt en tredel av alle USAs tap i Irak i Anbar-provinsen, ifølge den uavhengige nettsiden icasualties.org.

ISIL mistet makt etter 2006. Men to år etter at amerikanske styrker trakk seg ut av Irak, er fundamentalistenes makt i provinsen igjen økende. (©NTB)