Bomben rammet et marked i byen Hazara i provinsen Baluchistan. En bygning kollapset i eksplosjonen, som var forårsaket av en fjernstyrt bombe, og mange mennesker ble fanget i ruinene.

— Det var et sekterisk angrep. Den sjiamuslimske befolkningen var målet, sier Wazir Khan Nasir i politiet i Quetta.

Ifølge lokale myndigheter var det både kvinner og barn blant ofre. Dødstallene varierer, og ifølge en politikilde skal så mange som 64 ha blitt drept.

Den sunniekstremistiske gruppa Lashkar-e-Jhangvi tok på seg ansvaret for angrepet.

Ble hindret

Tjenestemenn og vitner sier en rasende folkemengde omringet området like etter eksplosjonen, noe som gjorde det vanskelig for politiet og redningsarbeidere å komme fram.

— De startet en protest og noen av dem kastet steiner mot politiet, sier Akbar Hussain Durrani, som er minister i provinsregjeringen.

Sayed Qamar Haider Zaidi, som representerer sjiamuslimske grupper i området, fordømte den pakistanske regjeringen for ikke å klare å beskytte innbyggerne. Han erklærte tre dagers sørgetid og demonstrasjoner i protest mot angrepet.

Krever beskyttelse

I forrige måned ble provinsregjeringen i Baluchistan sparket av statsminister Raja Pervez Ashraf. Det skjedde etter at sjiamuslimer krevde bedre beskyttelse.

Det har det vært en rekke voldshandlinger i det som omtales som en sekterisk konflikt mellom Pakistans sunnimuslimske majoritet og mindretallet av sjiaer i Baluchistan, en provins rik på gass og olje.

I januar ble minst 92 mennesker drept i Quetta, i det verste angrepet i denne konflikten. Lashkar a-Jhangvi tok på seg ansvaret også for dette angrepet.

Pakistansk etterretning mener denne gruppa har trappet opp sine angrep i håp om å skape voldelig kaos som igjen kan bane veien for et sunnimuslimsk teokrati, et religiøst styresett.

Omkring en femdel av landets 180 millioner innbyggere er sjiaer. (©NTB)