Regjeringsstyrkene nådde fredag Hombori, 160 kilometer sør for Gao, etter at franske flyangrep hadde drevet islamistene ut, opplyser militære kilder til nyhetsbyrået Reuters. Folk på bakken sier Malis regjeringshær har gjort framgang etter å ha tatt byen Douentza mandag.

Den franskledede offensiven mot islamiststyrkene i Mali er nå inne i sin tredje uke. Franske og maliske soldater gjennomførte natt til fredag felles patruljer før de rykket videre nordover i landet, melder nyhetsbyrået Reuters.

Ny front

Sprengningen av broen ved Tassiga sørøst i Mali har kuttet en viktig veiforbindelsen til Niger, der soldater fra flere afrikanske land nå forbereder seg på å åpne en ny front i kampen mot islamistene. Dermed er utsiktene til at denne fronten kan åpnes på kort sikt truet.

— Ingen kan nå dra til Niger eller derfra til Gao, sier Abdou Maiga som driver transportvirksomhet i området. Men en tjenestemann i Niger peker på at en annen forbindelse lenger sør fortsatt er åpen,

Under offensiven mot islamistene, som Frankrike leder, har Malis egne regjeringsstyrker gjenvunnet kontroll over flere byer i de midtre delene av landet.

Barn sulter

Men ifølge nødhjelpsarbeidere kan åpningen av en ny front i det østlige Mali føre til at den alvorlige matmangelen i disse områdene blir enda verre. Rundt 20.000 barn er allerede rammet av underernæring, opplyser den franske organisasjonen Handling mot sult ACF.

— Vi har sett helt klare tilfeller der barn er alvorlig underernærte, sier ACF-talskvinne Lucile Grosjean til nyhetsbyrået AFP. Ifølge en kunngjøring fra organisasjonen vil bruddet på veiforbindelsen til Niger gjøre det vanskelig å få fram mat og medisiner til sivilbefolkningen.

Ifølge Lucile Grosjean har prisen på hirse, et kornslag som er en viktig basismatvare, økt med 38 prosent i det østlige Mali. Prisene på brensel og drivstoff har i løpet av de siste ni månedene steget med he 66 prosent.