IRINA LEE
Houston, Texas


Den verste naturkatastrofen i USAs historie har satt sitt tydelig preg på det store, norske miljøet i Houston. Det norske generalkonsulatet i Houston regner med at det er over 80 norske bedrifter i oljebyen, og samtlige er på en eller annen måte påvirket av katastrofen.

Men ingen er hardere rammet enn sjømannskirkene. Det var til kirken på Young Street i Houston at de evakuerte nordmennene fra New Orleans-kirken søkte tilflukt. I går reiste de ansatte tilbake mot New Orleans. Ikke for å sjekke hva de selv har mistet. Men for å lete etter flere av de faste stamgjestene ved kriken, som ingen har hørt fra siden orkanen traff.

Nøkkelrolle
- Vi vet ikke hva som venter oss, innrømmer New Orleans-presten Ola Johannes Jordal (32), som reiser inn i området sammen med kirkeassistent Håkon Knutsen (50) og utenlandssjef Asbjørn Vilkensen (50), som til daglig jobber ved Sjømannskirkens hovedkontor i Bergen.

- Sjømannskirkene er vant til å bistå i søk etter savnede nordmenn. I denne situasjonen blir det spesielt, ettersom vi selv også er ofre. Dette er helt klart det mest ekstreme vi har vært med på, sier Vilkensen.

Han må bare konstatere at det er andre gang på under ett år at hans organisasjon er blitt rammet av naturens terror. Også under tsunamien i Sor-Asia 2. juledag i fjor spilte nemlig sjømannskirkene en nøkkelrolle for berørte nordmenn. Særlig i Thailand.

De tre alvorlige mennene pakker bilen raskt og effektivt. Bagasjerommet fylles med flaskevann, proviant, puter og tepper, og en liten sekk med nok klær til to dager. Det norske passet er selvsagt også med. Ingen vet hvor mange veisperringer de vil møte på veien. På bensinstasjonen i nabolaget fylles kanner med 50 liter ekstra bensin. Bensinmangelen rundt New Orleans og Baton Rouge-området er fortsatt prekær.

Amerikanske statsborgere
«Worst-case»-scenariet de tre utsendte mennene ser for seg, er å finne kirkegjengernes boliger i byen Mandeville, en time nord for New Orleans, i ruiner. Ingen kan heller utelukke at de vil finne de gamle norskamerikanerne døde i sine hjem.

Utenriksdepartementet opplyser at ingen nordmenn fortsatt er offisielt savnet. Grunnen til at de gamle i Mandeville ikke står på listen, er fordi de er amerikanske statsborgere. Selv om ingen føler seg norskere enn norske amerika-utvandrere, havner de ikke på noen offisielle savnetlister. Nettopp denne gruppen er det den norske sjømannskirken tar seg av.

- Nå setter vi menneskene i fokus. Jeg tviler på at vi kommer til å dra inn til New Orleans sentrum i denne omgang, selv om jeg er veldig spent på hvordan det er gått med kirken vår. En TV 2-reportasje, som viste bilder fra kirken nylig, har heldig vis gitt noen svar, sier Jordal, opprinnelig fra Alversund i Nordhordland.

Sønnen gråt
Siden forrige søndag har han levd i ufrivillig eksil med familien i Houston.

- Tarjei (6) begynte faktisk å gråte da han hørte at jeg skulle dra til New Orleans. Han hadde sett på nyhetene i går at folk skjøt hverandre der inne, sier Ola Johannes om eldstesønnens tårevåte avskjed.

Det er ikke vanskelig å se at det har vært tøft å bestemme seg for å legge ut på den 350 miles lange bilturen. Reisen til New Orleans-området har faktisk vært planlagt og avlyst flere ganger denne uken, basert på stadig nye advarsler fra amerikanske myndigheter om at området er alt annet er trygt.

I går morges begynte endelig den vanskelige jakten. Nå håper de bare at de finner dem de leter etter.

I live.