Ulykken skjedde nær Carterton, 90 kilometer nord for hovedstaden Wellington.

En talskvinne for helsemyndighetene i distriktet sier til nettavisa Stuff news at alle de elleve som var om bord i luftballongen, omkom i ulykken lørdag morgen lokal tid.

— Kom som en rakett

Vitner sier til avisa at det tok fyr i luftballongen like før den styrtet. Et vitne forteller at minst ti meter høye flammer slo opp rundt ballongen da den styrtet i bakken.

— Den ene siden av ballongen var i full fyr. Det var som en rakett som kom nedover, sier David KcKinlay.

Det er svært populært å fly med luftballong i området rundt Wellington, og det var godt vært i området da ulykken skjedde. Ifølge politiet, er det foreløpig uklart hva som førte til at luftballongen tok fyr.

Blant historiens verste

Mikael Klingberg, som leder ballongdelen i Norges Luftsportforbund (NLF), sier til Aftenposten at dette er en av de største ballongulykkene som har skjedd i verden. I Norge har det ifølge Klingberg aldri vært dødsulykker med luftballonger.

— Ballongen flyr ved hjelp av åpen varme, drevet av propangass, som varmer opp luften inne i den store ballongen. Tidligere ulykker har skjedd på grunn av feil ved propananlegget, sier han.