— Sønnene av al-Nusra-fronten lover troskap til sjeik Ayman al-Zawahiri, sa Abu Mohammed al-Jalawani på et lydopptak som ble lagt ut på internett onsdag.

Men han tilbakeviste samtidig påstander om at de to gruppene har slått seg sammen helt og fullt.

Fronten «er ikke blitt tatt med på råd» om en kunngjøring fra al-Qaida i Iraks sjef Abu Bakr al-Baghdadi om at de to gruppene går sammen, sa Jalawani.

— Vi endrer ikke vårt flagg, selv om vi fortsatt vil være stolte av den islamske staten Iraks flagg, tilføyde han.

Rekruttert

Jabhat al-Nusra, som gruppen kalles på arabisk, står på USAs terrorliste og skal ha rekruttert nordmenn til kamp i Syria. Ifølge VG har mellom 10 og 20 nordmenn reist til Syria for å delta i kamphandlinger.

Kilder i myndighetsapparatet bekrefter at Jabhat al-Nusra er en av gruppene Etterretningstjenesten og Politiets sikkerhetstjeneste (PST) har søkelyset på, skriver avisen.

Tilknytning

Uttalelser i et lydopptak på internett tirsdag bekrefter utbredte antakelser om at al-Nusra er knyttet til al-Qaida. De ytterliggående islamistene i al-Nusra slåss i likhet med andre syriske opprørsgrupper for å styrte president Bashar al-Assad.

I tillegg kjemper de for at Syria skal bli en islamistisk stat.

— Dette kan komme til å skade al-Nusra innad i Syria og dermed også svekke opprøret, sier Aaron Zelin fra tankesmien Washington institute for Near East Policy.

Cole Bunzel, en ekspert på islamisme ved Princeton-universitetet i USA, mener al-Qaidas uttalelse er en «strategisk tabbe».

Brutalitet

— Tror de folk har glemt hva disse menneskene drev med i Irak for fem år siden? spør Zelin.

Han viser til at al-Qaida i Irak pådro seg rykte for brutalitet, ikke minst overfor sivile, da konflikten mellom ulike ytterliggående irakiske grupper raste på sitt verste.

Både al-Nusra og al-Qaida er beryktet for bruk av selvmordsbombere og bilbomber. Abu Bakr al-Baghdadi bekreftet denne uken for første gang det mange lenge har hatt mistanke om.

— Det er på tide å kunngjøre til Levanten og verden at al-Nusra-fronten ganske enkelt er en del av Den islamske staten Irak, sier Baghdadi i lydopptaket.

Levanten brukes som betegnelse på et stort geografisk område sørvest i Asia som omfatter Syria, Libanon, Jordan, Israel og Palestina.

Selvmordsangrep

Baghdadi sier også at de to gruppene fra nå av vil kalle seg Den islamske staten i Irak og Levanten. Han føyer til at de er villige til å slå seg sammen med andre grupper, «på betingelse av at landet og innbyggerne styres i henhold til regler som er diktert av Allah».

Al-Nusra har stått bak flere selvmordsangrep i Syria, blant annet mot sentrale skikkelser i det syriske regimet. Gruppen har etter hvert utviklet seg til en viktig del av opprørsstyrkene som kjemper mot regimet i Damaskus.

Al-Qaida i Irak frykter på sin side ifølge forskeren Donald Holbrook ved St. Andrews-universitetet i Skottland at gruppen «stort sett ved egen hjelp har havnet i en hengemyr». Ved å knytte sterkere bånd til opprørerne i Syria håper al-Qaida å vise at nettverket har en viss betydning og et minstemål av folkelig støtte, ifølge Holbrook.