Over 800 mennesker er savnet etter at den fullastede ferja Princess of Stars gikk på grunn og kantret utenfor øya Sibuyan lørdag kveld.

En talsmann for rederiet Sulpicio Lines opplyser at det var 724 passasjerer og et mannskap på 121 om bord i det 24.000 tonn store fartøyet.

Bare 32 er hittil funnet i live, mens over 150 er funnet omkommet i bølgene. Mange av ofrene rakk så vidt å komme seg i livbåtene før ferja sank, men også disse kantret og sank i de voldsomme bølgene som ble forårsaket av tyfonen Fengshen.

Kraftig regnvær, vind og høy sjø gjør letearbeidet svært vanskelig, og håpet om å finne flere overlevende svinner.

Krever gransking

Filippinske myndigheter gikk mandag hardt ut mot Sulpicio Lines og nekter inntil videre rederiets øvrige 21 ferjer og skip å forlate havn.

Talsmenn for regjeringen klandret rederiet for beslutningen om å la Princess of Stars legge ut fra hovedstaden Manila fredag, til tross for at det var varslet tyfon i området.

— Sulpicio Lines har definitivt ansvaret, sier Elena Bautista som er statssekretær i det filippinske transportdepartementet.

Filippinenes president Gloria Arroyo har krevd full gransking av hvorfor ferja fikk seile samtidig som tyfonen var i ferd med å bygge seg opp. Andre ferjeavganger ble innstilt på grunn av uværet.

Motorhavari

En talsmann for den filippinske kystvakten opplyser at Princess of Stars var på vei til øya Cebu for å søke nødhavn da den fikk motorhavari. En av de overlevende har fortalt at skipet sank i løpet av et kvarter.

— Mange av oss hoppet, bølgene var så enorme, og regnværet så kraftig, fortalte en av de overlevende til en lokal radiostasjon.

Han kom seg i sjøen rett før ferja kantret, mens mange eldre mennesker skal ha blitt værende om bord.

Liten øy

Myndighetene har fortsatt håp om at flere kan ha greid å ta seg i land, og leter blant annet på øyer i området i håp om at noen har greid å ta se i land.

Samtidig bekrefter det filippinske Røde Kors at minst 229 mennesker er omkommet i tyfonen som i helgen rammet sørlige og sentrale deler av øystaten. Dødstallet er ventet å stige kraftig når det gjøres opp status etter ferjeforliset.

Fengshen er den sjette tyfonen som rammer Filippinene til nå i år. Den er på vei nordover og ventes å nå Taiwan i løpet av de nærmeste dagene.

Reuters
OVERSVØMMET: Innbyggere i Zamboanga sør på Filippinene må ta seg fram med vann til over livet etter at området ble oversvømmet i forbindelse med tyfonen Fengshen.
SCANPIX