Innvandringsfiendtlige Le Pen slo overraskende ut forhåndsfavoritten Jospin, og møter Chirac i andre valgomgang 5. mai.

Statsminister Jospin varslet i en dramatisk tale sent søndag kveld at han går av som statsminister etter valget.

— Jeg tar det fulle ansvaret for dette nederlaget, og tar konsekvensene ved å trekke meg ut av all politikk etter presidentvalget, sa Jospin.

Da 77 prosent av stemmene var talt opp, lå Chirac an til å få 19,53 prosent av stemmene, Le Pen 17,29 prosent, og statsminister Lionel Jospin 15,83 prosent.

Sterke reaksjoner

Le Pens suksessvalg utløste umiddelbart sterke reaksjoner.

— Dette resultatet setter spørsmålstegn ved franske verdier, sa presidentkandidat Jacques Chirac, som oppfordret til et "nasjonalt forsvar for demokratiet".

— En av de verste politiske kriser som har rammet Frankrike siden krigen, kommenterte det franske miljøpartiets Noel Mamere, partner i Jospins rød-grønne koalisjonsregjering.

Den belgiske utenriksministeren Louis Michel sa han var for "lamslått og sjokkert" til å kunne kommentere resultatet.

Le Pen har imidlertid liten sjanse til å vinne den avgjørende runden av presidentvalget mot Chirac. Målinger søndag kveld anslår at han vil tape med rundt 22 prosent mot Chiracs 78 prosent i andre runde.

Avskrevet veteran

73-årige Le Pen ble på forhånd avskrevet som gammeldags og utdatert, men rir trolig til andre valgomgang på en protestbølge mot etablert fransk politikk ý og mot de to favorittene Jospin og Chirac.

— Dette er et stort nederlag for de to hovedkandidatene. Dette er først og fremst en avvisning av dem som har styrt Frankrike dårlig ý og et håp om endring, sa Le Pen til fransk fjernsyn søndag kveld.

Le Pen har deltatt i alle fire presidentvalg siden 1974. Veteranen spiller på innvandringsmotstand og franskmennenes stadig sterkere skepsis til EU.

Le Pen har dessuten profittert på at både Jospin og Chirac har fokusert på kriminalitet i valgkampen, et politisk felt hvor Le Pen har høy troverdighet. I denne valgkampen har Le Pen lovet å kjempe for 200.000 nye fengselsplasser.

Skandale om Holocaust

I 1987 skapte han politisk skandale med sine uttalelser om at nazistenes massedrap på jødene er en "historisk detalj". Han har siden dempet tonen i sin fremmedfiendtlige retorikk. Men nøkkelen til suksess er fortsatt innvandringsmotstand.

— Utryggheten som truer med å trekke vårt land ned i avgrunnen har en hovedårsak ý innvandring, sa han i en tale i Marseille forrige uke.

Katastrofe for venstresiden

Valget er en politisk katastrofe for statsminister Lionel Jospin og fransk venstreside. Det var på forhånd ventet at Jospin ville kjempe med Chirac om seieren i første runde.

— En katastrofe av skremmende omfang, sa finansminister i Jospins regjering, Laurent Fabius, om nederlaget for venstresiden i fransk politikk.

Nå vil sosialdemokratene trolig oppfordre venstrevelgerne til å støtte opp om Chirac i siste runde.

Jospin er beskyldt for å opptre stivt og formelt ý uten evne til å vinne franskmenns hjerter. Han har heller ikke lykkes i å utnytte regjeringens gode økonomiske resultater siden sosialdemokratene overraskende vant parlamentsvalget i 1997.

Men den høye oppslutning om Jean-Marie Le Pen er også uheldig for Chirac. Duellen mellom Chirac og Le Pen kan splitte fransk høyreside, og Chirac kan bli tvunget til å samarbeide med venstresiden om han blir president.

Historisk dårlig oppmøte

Målinger søndag viste at så mange som 30 prosent av de stemmeberettigede ikke ville benytte stemmeretten. Det vil i så fall innebære den dårligste valgdeltagelsen i franske presidentvalg noensinne.

(NTB)